Van Petegem profiteert van Hollandse gezelligheid bij TVM

LOKEREN, 2 MAART. Schijnbaar moeiteloos demarreerde Peter van Petegem op de laatste kasseienstrook in de buurt van Lokeren. Hij schakelde naar een zwaardere versnelling, bleef keurig in het zadel zitten en passeerde zijn medevluchters alsof zij stilstonden. Van Petegem werd nog geen half uur later gehuldigd als winnaar van de 53ste Omloop Het Volk. Hij is daarmee de zesde coureur die zijn titel wist te prolongeren in de openingskoers van het wielerseizoen. Hij bevestigde zijn groeiende status als specialist in eendaagse wedstrijden.

Van Petegem (28) reed zaterdag een thuiswedstrijd in het Belgische heuvelland. Hij is geboren in Brakel, een dorp gelegen in het centrum van de Vlaamse Ardennen, daar waar de vlakke kuststrook overgaat in bosrijk heuvelland. De kopman van TVM was bekend met de meeste klimmetjes in het parcours. Hij heeft heel wat trainingsuren afgelegd op de Molenberg, de Patersberg, de Berendries, de Oude Kwaremont en de Muur van Geraardsbergen. Beetje bij beetje heeft hij deze monumenten onder de knie gekregen. “Peter is een langzame leerling”, weet zijn ploegleider Cees Priem.

Als Belgisch amateurkampioen kreeg Van Petegem in 1993 een profcontract bij Lotto, waar Jean-Luc Vandenbroucke al bijna tien jaar de scepter zwaait. De lange Waal was zelf een begenadigde tijdrijder, als ploegleider is hij minder succesvol. Vandenbroucke zit bloednerveus achter het stuur en hij heeft in de loop der jaren veel jonge coureurs naar elders zien vertrekken. Van Petegem werd na één mislukt seizoen aan de kant geschoven en moest zijn carrière voortzetten bij het bescheiden Trident. In de schaduw van de grote mannen reed hij een beperkt programma, met de overwinning in de Grote Schelde Prijs als opvallendste resultaat. “Daar begon mijn tweede carrière”, zei Van Petegem in Lokeren.

De verrassende zege in Schoten bezorgde hem in 1995 een lucratief contract bij TVM, eveneens een bescheiden ploeg maar minder anoniem dan Trident. Onder leiding van Priem kreeg Van Petegem het geduld en het vertrouwen dat hij nodig had. Het onzekere talent werd een zelfbewuste wegkapitein. “In Nederland is de druk veel minder groot om te presteren. Bij TVM wordt rustig een glas champagne gedronken. Dat is goed voor de moraal. Bij Lotto was zelfs een glas wijn verboden. De renners waren daar eenzaten. In België kun je ook niet zonder resultaten koersen. Dan word je meteen op de keien gezet.”

Het enthousiasme waarmee Van Petegem de Hollandse sfeer beschrijft, wordt gevoed door zijn ploegleider. Als nuchtere Zeeuw onderscheidt Priem zich van zijn meeste collega's in het peloton. Hij maakt zich niet druk om hoogtestages en winterkampen. Hij laat zijn renners een eigen programma samenstellen. Hij prevaleert huiselijke gezelligheid boven Spartaanse wielermethoden. Van Petegem: “Priem is misschien een rare, maar zijn de voetbaltrainers dat niet allemaal?”

Het parcours van de Omloop Het Volk lijkt in veel opzichten op het parcours van de Ronde van Vlaanderen. Maar de semiklassieker is ruim zestig kilometer korter dan de klassieker en het deelnemersveld is veel minder sterk. Op het Sint Pietersplein in Gent stonden zaterdag veel Belgen en Nederlanders aan de start. De Fransen waren redelijk vertegenwoordigd, met Richard Virenque (grijs geverfd haar) en Laurent Brochard (regenboogtrui) als grootste blikvangers. De meeste Italianen en Spanjaarden verkozen de mediterrane warmte boven het zeeklimaat in Vlaanderen en omstreken.

Van Petegem heeft het uiterlijk van een latino maar de wielerkwaliteiten van een Flandrien, een Vlaamse krachtpatser. Zijn krachtige pedaaltred en zijn uitstekende koersinzicht brachten de Vlaamse wielerfans in verrukking. Na een paar magere jaren hebben ze weer voldoende reden om te juichen. Met Frank Vandenbroucke, Jo Planckaert en Axel Merckx heeft de Belgische wielersport genoeg potentiële opvolgers voor de sportieve erfenis van Johan Museeuw. De wereldkampioen van 1996 is nog lang niet versleten, maar vergeleken met Van Petegem reed hij zaterdag als een oude man. Museeuw had geen antwoord op de demarrage van de latere winnaar. “Ik wil mij in de toekomst graag kunnen spiegelen aan een grote klapper als Johan”, sprak Van Petegem na afloop.

In navolging van Museeuw hoopt hij volgende maand de Ronde van Vlaanderen naar zijn hand te zetten. De korte, steile klimmetjes zijn hem op het lijf geschreven. Om dezelfde reden doet Van Petegem begin oktober een gooi naar de wereldtitel. Bij het WK is de Cauberg het grootste obstakel. Ter voorbereiding op Valkenburg wil Van Petegem deze zomer de Tour de France laten schieten, maar zijn publicitaire waarde werkt in dit geval in zijn nadeel. TVM zal hem in Dublin graag aan de start zien verschijnen. “Ik heb daar nochtans weinig te zoeken. In de zomer gaat het pijlke altijd naar beneden.”