BrunelSunergy verrast in zwaarste etappe Whitbreadrace met tweede plaats; Schipper Roy Heiner is concurrentie te slim af

SAO SEBASTIAO, 27 FEBR. Om 3.07 uur 's nachts lokale tijd is de Nederlandse boot BrunelSunergy vanmorgen in de vijfde en zwaarste etappe van de Whitbreadrace als tweede binnengelopen. “Eindelijk, het was zo zwaar”, zei schipper Roy Heiner, toen hij bekaf maar stralend de volgepakte kade van het Braziliaanse S Sebtiao opstapte. “Vooral de laatste dagen. Het is zo moeilijk je tegenstander af te dekken, als je die niet ziet. Het allerafschuwelijkste gevoel ter wereld.”

De laatste vijf dagen van de 6.670 mijl lange etappe van Nieuw Zeeland naar Brazilië leverden Heiner en zijn bemanning een zenuwslopende strijd met de hen op de hielen zittende Amerikaanse Chessie Racing. Beide boten streden voor de tweede plaats achter het Zweedse jacht EF Language, dat dinsdag al de finish passeerde. “We hebben op gegeven moment zelfs overwogen het anker uit te gooien om Chessie in godsnaam maar in zicht te krijgen”, zei Heiner. “Maar dat is tien kostbare mijlen weggeven.”

Heiner bleef zijn aanvallende tactiek in de vijfde etappe trouw. Het loonde. Chessie had vanmorgen op het moment dat de Nederlandse boot finishte nog 21 mijl te gaan. “Dit is de overwinning van het team”, zei Heiner, wijzend naar zijn elf metgezellen. “We hebben nu bewezen dat het mogelijk is om hoger te eindigen dan een achtste plaats in een vloot van negen.”

Heiner liet vanmorgen op de kade de spanning varen. Hij danste op het ponton de samba met twee prachtig uitgedoste danseressen. Zijn bemanning was al even opgelucht. “Ik heb een week met een knoop in mijn maag gevaren”, zei zeilmaker Ivan Bunner. “Gaat het lukken, gaat het lukken, was het enige wat ik nog dacht. En dan dit welkom”, zei Bunner, als hij ongelovig het uitgelaten duizendkoppige publiek op de kade gadeslaat.

De Nederlandse underdog in de zeer competitieve vloot dwong de tweede plaats af door een week geleden ter hoogte van de Falkland-eilanden een opmerkelijke koers te varen. BrunelSunergy lag op dat moment op een zevende plek. De latere winnaar EF Language had toen al een onoverbrugbare voorsprong van honderden mijlen opgebouwd. De vier musketiers Toshiba, Merit Cup, Swedish Match en Kvaerner Innovation lagen met weinig wind vast voor de kust van Argentinië.

Chessie Racing hobbelde met een kapotte watermaker achter de Nederlandse boot aan. Chessie gooide na De Kaap echter in een baai het anker uit om nieuwe onderdelen, voedsel en diesel in te laden. Roy Heiner gooide het roer oostwaarts. Hij liet de Falklands links liggen, vond wind en zeilde om de vier geparkeerde boten heen naar de tweede plaats. De herstelde Chessie volgde al snel naar de derde plaats.

De vier musketiers keken gefrustreeerd toe. Navigator Andrew Cape van Toshiba spuwde zijn gal per e-mail op de Internet-pagina van de Whitbreadrace: “BrunelSunergy heeft niet meer gedaan dan wat mijn tweejarig zoontje doet als hij zijn speelgoedautootje om een stoelpoot heenstuurt.”

Ook schipper Grant Dalton van de Merit Cup liet zijn frustraties de vrije loop. “BrunSun op de tweede plaats zou een grote grap zijn, als het niet zo'n serieuze gevolgen had voor het algemeen klassement. Het mag toch niet zo zijn dat die boot zich tussen EFL en de echte spelers in het veld wurmt. En waarom hebben wij ons leven in de Zuidelijke Oceaan gewaagd met halsbrekende snelheden, als we net zo goed onder grootzeil hadden kunnen cruisen, in een baai voor anker gaan, bijkomen en dan om iedereen heen zeilen?” Dalton vergat voor het gemak dat hij met een identieke manoeuvre de vierde etappe won. Toen had Swedish Match het nakijken.

De kritiek van Dalton en Cape leidde tot een heftige discussie op de goedbezochte website van de Whitbreadrace. Veel zeilliefhebbers constateerden dat BrunelSunergy deed wat iedere zeiler doet: wind opzoeken. “Ik was verbaasd dat die vier boten voor ons bij de Falklands niet hetzelfde deden”, zei Heiner vanmorgen. “Het was een berekende gok.” En toen hem om commentaar werd gevraagd op de kritiek van Dalton en Cape, lachte Heiner zo breed mogelijk. “Het zijn gefrustreerde types, die eigenlijk iets anders hadden willen doen.”

De zesde etappe naar Fort Lauderdale gaat 14 maart van start.