Verenigde Staten

195 deelnemers in Nagano, 13 medailles

De gouden medaille voor de 15-jarige Tara Lipinski bij het kunstschaatsen redde de Winterspelen voor het Amerikaanse publiek. Want ook al zijn de Amerikanen over vier jaar zélf gastheer van de Olympisiche Winterspelen (die dan in Salt Lake City worden gehouden), de belangstelling voor de prestaties die in Nagano werden geleverd was niet erg groot.

Televisiemaatschappij CBS, die de uitzendrechten had, kampte met kijkcijfers die gemiddeld zo'n veertig procent lager waren dan vier jaar geleden. Het tijdsverschil (veertien uur met de Amerikaanse oostkust) speelde daarbij zeker een rol.

Maar belangrijker was dat de prestaties van de Amerikaanse sporters, en daarmee het aantal medailles, beneden verwachting bleven. Vooral van het ijshockeyteam van de mannen werd aanvankelijk veel verwacht. Door een eindstrijd om het goud tegen het buurland Canada zou de sport in de VS nu eindelijk populair worden, voorspelden de media. Maar het liep anders: de vrouwenploeg stal de show en won goud, de mannen dropen af zonder medaille en - na een wild feestje waarbij ze meubilair van hun gastenverblijf vernielden - met een besmeurde reputatie.

Wat lacherig en verbaasd maakten veel Amerikanen de afgelopen weken voor het eerst kennis met nieuwe verschijnselen in het schaatsen, als clapskates en strips. Er was lichte ergernis over de late aansluiting van de Amerikaanse sporters bij deze vernieuwingen. Bonnie Blair schreef in een column in USA Today dat ze blij was dat de nieuwe technologie nog niet bestond in de tijd dat zij schaatste. “Het tast de zuiverheid van de sport aan”. De fraaie prestatie van Gianni Romme, schreef de Amerikaanse sportvrouw, werd overschaduwd door al het gepraat over technische vernieuwingen.