Daehlie keizer Spelen na een heroïsche tocht

ROTTERDAM, 23 FEBR. Het was, oordeelde hij, zijn zwaarste wedstrijd van zijn lange loopbaan geweest. Zijn heroïsche zege in de 50 kilometer skilopen betekende voor de Noor Bjn Daehlie zijn derde gouden medaille in Nagano en zijn achtste in totaal. “In de laatste kilometers was ik volledig kapot. Mijn benen waren op, ik zag het goud bij me wegglippen. Ik was even bang dat ik zou moeten stoppen”, vertelde Daehli over zijn barre tocht.

De olympische held hield ten opzichte van de nummer twee, de Zweed Niklas Jonsson, 8,1 seconden over. Daehlie viel achter de finishlijn met het hoofd in de sneeuw en bleef minutenlang zo liggen. “Ik ben nog nooit zo moe geweest. Ik had een verschrikkelijke kramp in de benen.” Noorse officials moesten hem naar de kleedkamer helpen. Daehlie werd na de finish als eerste door Jonsson gefeliciteerd. “Maar ik denk niet dat hij mij heeft gehoord”, zei de 'zilveren' Zweed later.

Daehlie had eigenlijk geen zin meer in de loodzware 50 kilometer. Thuis, bij de Winterspelen van '94 in Lillehammer, was hij slechts op de vierde plaats geëindigd op dit nummer. Uiteindelijk besloot hij in Japan toch te starten. Hij had er nadat hij een beetje was bijgekomen geen spijt van. “Een droom is in vervulling gegaan.” Hij was in Nagano toch nog niet de succesvolste sporter. De Russische skiloopster Larissa Lazoetina won vijf medailles: drie goud, een zilver en een brons.

Daehlie won tijdens drie Olympische Spelen in totaal twaalf medailles, naast al het goud ook vier keer zilver. Daehlie is razend populair in Noorwegen. Van zijn boek Gulljakten (Goudjacht) werden 140.000 exemplaren verkocht, op een populatie van 4,3 miljoen. Het is nog niet helemaal zeker dat hij stopt met topsport. “Op dit moment heb ik het gevoel dat ik mijn loopbaan heb afgesloten”, zei Daehlie gisteren na afloop. “Maar ik neem pas in de lente een beslissing of ik wel of niet doorga. Ik zal er eerst eens met mijn vrouw over praten.”

Hij bewaarde zijn gouden medailles tot nu toe thuis. “Maar ik keek er nauwelijks naar. Anders verdwijnt de honger om er meer te veroveren.”