Aziaten superieur bij shorttrack

NAGANO, 23 FEBR. Het was een schrale troost voor Dave Versteeg. Na de olympische shorttrackwedstrijden is hij nog steeds in het bezit van het wereldrecord op de 500 meter. Zaterdagavond eindigde hij in de White Ring in Nagano als zesde op die afstand. De Japanner Takafumi Nishitani bracht het publiek en vooral zijn coach in extase door olympisch goud te winnen.

In het door Aziaten gedomineerde shorttrack klom de 21-jarige Versteeg razendsnel op naar de wereldtop. Een medaille op de 500 meter behoorde tot de mogelijkheden, zeker nadat hij vorige maand in Boedapest bij de Europese Kampioenschappen het wereldrecord op de 500 meter had gebracht. Al tien jaar rijdt hij shorttrack, maar zijn carrière kreeg pas een beslissende impuls toen de schaatsbond na de vorige Olympische Spelen de Brit Wilf O'Reilly aantrok.

In Nagano was Versteeg de enige Europeaan bij de beste acht. “Anderhalf jaar geleden geloofde Dave niet dat hij dit zou kunnen”, zei O'Reilly. Versteeg keek aanvankelijk nogal op tegen de Aziatische shorttrackers, maar steeds hield O'Reilly hem en de andere Nederlanders voor dat de Aziaten geen superwezens zijn, maar mensen van vlees en bloed. “Ze hebben net als wij twee armen en twee benen en gaan ook naar de wc.”

In de halve finale was Versteeg zaterdag bij de start eigenlijk al verslagen. Hij vertrok in de beste positie, aan de binnenkant van de baan, maar was te langzaam weg. Daardoor reed hij het grootste deel van de vijfmaal honderd meter op de vierde en laatste plaats. In de laatste ronde schaatste hij zich met venijnige slagen alsnog in het kielzog van de koplopers. Een tweede plaats was genoeg geweest voor een startplek bij de beste vier in de finale, maar op de streep kwam Versteeg - toegeschreeuwd door de Nederlandse schaatsploeg - een met het blote oog niet waarneembaar stukje tekort.

In de B-finale werd Versteeg tweede, waarmee hij in het eindklassement op de zesde plaats eindigde. Niet slecht voor een dahliakweker uit Lisse, die zich pas sinds vorig jaar fulltime op de Olympische Spelen kon voorbereiden. “Aan de 500 meter houd ik een goed gevoel over”, zei de shorttracker, die vorige week al in een vroeg stadium werd uitgeschakeld op de 1.000 meter. “Ik heb hier goed gepresteerd, maar eigenlijk had ik de halve finale moeten winnen. In de finale had ik een grote kans op een medaille gehad. Er vliegt er daar altijd wel eentje uit, dat zag je nu ook weer.” In de finale ging de Canadese favoriet Marc Gagnon onderuit, waardoor zijn drie Aziatische tegenstanders er met de medailles vandoor gingen, met de Japanner Nishitani voorop.

De Nederlandse vrouwen kwamen op de Olympische Spelen niet in de buurt van de finale. Dat was hen ook vorige week niet gelukt op de 500 meter en de estafette. Zaterdagavond werden Anke Jannie Landman en Ellen Wiegers uitgeschakeld in de kwartfinales van de 1.000 meter. Bondscoach O'Reilly heeft echter hoge verwachtingen van de pas 17-jarige Wiegers, de jongste Nederlandse deelneemster op de Winterspelen in Nagano. “Toen Ellen uitgeschakeld was in de kwartfinale, heb ik tegen haar gezegd: 'over vier jaar sta jij er'. Dan is ze nog pas 21.”

Om shorttrack in Nederland op een hoger plan te krijgen, moeten de Europese landen meer met elkaar gaan samenwerken, vindt O'Reilly. “Alleen op die manier kun je meer Dave Versteegs krijgen. Nu begint hij hier als enige Nederlander aan de 500 meter, terwijl bijvoorbeeld de Koreanen en de Japanners er elk drie hebben. Ook daardoor is op voorhand de kans op een gouden medaille al kleiner.” O'Reilly probeert met zijn shorttrackers hetzelfde te bereiken als bondscoach Peter Mueller met zijn sprinters op de langebaan. “Die hebben in een korte tijd ook laten zien dat ze met Aziaten en Amerikanen kunnen concurreren.”

O'Reilly kijkt terug op een voor het Nederlandse shorttrack geslaagde Olympische Spelen. “Toen ik naar Nederland kwam, was het doel van de schaatsbond om de Olympische Spelen te halen. In juli 1996 zijn we pas echt met deze ploeg begonnen”, sprak hij om aan te geven hoeveel progressie zijn pupillen hebben gemaakt.

Binnenkort zal O'Reilly zijn contract met de KNSB voor vier jaar verlengen, zodat hij aanblijft als bondscoach tot en met de Olympische Spelen van 2002 in Salt Lake City. “Ik wil blijven, omdat we nog veel beter kunnen worden. Als dat niet het geval was, zou ik stoppen. Want ik doe dit niet voor de lol.”