'Te lage afdracht royalties'; Justitie in VS: proces tegen olieconcerns

WASHINGTON, 20 FEBR. Het Amerikaanse ministerie van Justitie zal Amoco Oil, Shell Oil, Burlington Resources en Dupont unit Conoco voor de rechter dagen omdat ze te weinig royalties (belasting) zouden hebben betaald op olie die ze op federaal territoir hebben geproduceerd.

De oliemaatschappijen en hun betrokken dochterbedrijven worden ervan beschuldigd vanaf 1988 voor honderden miljoenen vaten olie een te lage waarde te hebben opgegeven. De olie is geproduceerd uit offshorevelden in de Golf van Mexico en voor de kust van Californië en uit velden op land in New Mexico, Wyoming an andere westelijke staten.

Shell Oil, een dochtermaatschappij van de Koninklijke/Shell Groep, heeft de laatste jaren de productie in zeer diep water in de Golf van Mexico enorm opgevoerd. Daarvoor zijn grote investeringen in dure platforms en installaties gedaan. Het hoofdkantoor van Shell Oil in Houston verklaarde gisteren dat de beschuldigingen “waardeloos” zijn. “We zullen de aanklacht krachtig bestrijden. Shell Oil heeft de federale royalties in overeenstemming met de leaseovereenkomst en met de voorschriften van de regering betaald.”

Ook Tom DeCola, woordvoerder van Conoco, ontkende dat zijn bedrijf schuldig zou zijn aan te lage betalingen. “Conoco heeft simpelweg een commercieel dispuut met de regering over de manier waarop de waarde van de gewonnen olie moet worden vastgesteld.”

Jim Fair, woordvoerder van Amoco, verklaarde: “Wij menen stellig dat we het juiste bedrag aan royalties hebben betaald en dat we nauw met de regering hebben samengewerkt om dit geschil over de berekening van royalties op te lossen.” Bij Burlington Resources waren geen vertegenwoordigers bereikbaar voor commentaar.

De aanklacht is een vervolg op procedures die eerder zijn begonnen tegen tien andere Amerikaanse oliemaatschappijen. Het onderzoek in die zaken wordt voortgezet. Justitie in Washington zei gisteren geen raming te hebben van het totale bedrag aan claims voor te lage betalingen. Reuben Etherton, een advocaat die gespecialiseerd is in royalty-zaken, raamde het totaal op “ten minste enkele honderden miljoenen dollars”. De schade en te verwachten boetes zullen volgens hem een bedrag van meer dan 5 miljard dollar belopen. “Als we succes boeken wordt dit de grootste schadevergoeding in het kader van de False Claims wetgeving”, aldus Etherton. De Nationale Associatie van Royalty-eigenaren noemde de aanklacht van Justitie een “oorlogsverklaring” tegen de Amerikaanse olie- en gasproducenten. (Reuters)