Extremisten VS in bezit van anthrax

WASHINGTON, 20 FEBR. De Amerikaanse politie heeft in een buitenwijk van Las Vegas woensdagavond twee mannen gearresteerd die ervan worden verdacht dat ze gevaarlijke chemische en biologische stoffen ontwikkelden. De twee zouden betrokken zijn geweest bij “de ontwikkeling van een wapen”, aldus de FBI, en de gevreesde miltvuur-bacterie (anthrax) in hun bezit hebben gehad.

Nu de crisis met Irak het nieuws beheerst, en vertegenwoordigers van de regering dagelijks spreken over het gevaar van chemische en biologische wapens, was het woord anthrax voldoende om de twee arrestaties meteen tot groot nieuws te maken. Een aantal media verspreidde aanvankelijk het gerucht dat de verdachten van plan waren geweest om “een gevaarlijke bacteriële substantie” te verspreiden in het metrostelsel van New York. Maar dat verhaal werd snel en met kracht door de autoriteiten tegengesproken.

De politie in de staat Nevada was woensdag getipt dat de twee de dodelijke miltvuur-bacterie in hun auto hadden. Een van de twee zou hebben opgeschept dat hij over voldoende anthrax beschikte “om de hele stad weg te vagen”. In hun beige Mercedes werden de twee aangehouden, waarna agenten met gasmaskers de auto meteen geheel in plastic verpakten en overbrachten naar een lokaal vliegveld. Deskundigen van de FBI en het leger zouden daar onderzoeken of er zich inderdaad gevaarlijke stoffen in de auto bevonden.

Een van de twee arrestanten, de microbioloog Larry Wayne Harris (46), was ooit lid van de organisatie Aryan Nation, die de superioriteit van het blanke ras verkondigt, en een volgeling van de extreem-rechtse, antisemitische en antizwarte Christian Identity-beweging. In 1995 werd hij gearresteerd, toen bleek dat hij drie monsters in zijn bezit had van de bacterie die de builenpest kan veroorzaken. Harris, die een boek heeft geschreven over bacteriologische oorlogvoering, bleek het spul gewoon per post bij een laboratorium besteld te hebben, wat toen niet verboden was. Inmiddels is de wet aangepast en is het bezit van dergelijke stoffen wel verboden.

Harris werd niettemin veroordeeld tot achttien maanden voorwaardelijk, omdat hij had voorgewend dat de bacteriën bestemd waren voor het laboratorium waar hij werkte, in plaats van voor eigen gebruik. Hij zei dat hij nooit van plan was geweest om er iemand kwaad mee te doen. In vraaggesprekken met de pers gaf Harris destijds aan dat hij erg bezorgd was dat Irak de Verenigde Staten met biologische wapens zou aanvallen. Hij voorzag dat “bacteriën-dragende ratten” uit Irak door het land verspreid zouden worden, en hij wilde onderzoeken hoe Amerikanen zich daar het best tegen kunnen beschermen.

De andere arrestant, William Leavitt Jr. (47) heeft een microbiologisch laboratorium ruim honderd kilometer ten noorden van Las Vegas. Volgens de aanklacht tegen de twee hebben ze een informant 20 miljoen dollar aangeboden voor apparatuur om biologische wapens te testen. Een van de twee zou gezegd hebben dat het gaat om “anthrax van militaire kwaliteit”.

Sinds in 1995 een aanslag met zenuwgas werd gepleegd in de metro van Tokio, waarbij twaalf doden vielen, begint in Amerika het besef door te dringen dat een terroristische aanslag met chemische of biologische wapens niet onmogelijk is. Het Congres heeft vorig jaar honderd miljoen dollar uitgetrokken om politie, brandweer en andere hulpverleners de komende drie jaar te trainen in het reageren op een dergelijke calamiteit.