Allan Gurganus

Allan Gurganus: Plays Well with Others. Faber, 337 blz. ƒ 37,30

Wat te doen wanneer je binnen het bestek van een paar jaar je volledige vriendenkring verliest? Een prangende vraag voor Hartley Mims, de hoofdpersoon van Plays Well With Others, die zijn adresboekje als zijn belangrijkste werk ziet: 'My address book often seems to me the best book I've ever written. Certainly it contains the most complicated characters.' In deze sterk autobiografisch getinte roman probeert Allan Gurganus via zijn alter ego Hartley een antwoord te vinden op bovenstaande vraag, en een soort zin te geven aan de ramp waar hij persoonlijk getuige van was: de aids-epidemie in Manhattan in de jaren tachtig.

Vriendschap is Gurganus' voornaamste thema. Hij concentreert zich op een klein hecht groepje: Hartley, die naar Manhattan is gekomen om daar schrijver te worden en, vooral ook, om openlijk homoseksueel te kunnen zijn, de componist Robert ('the prettiest boy in New York of his decade') en de uitbundige, prettig grofgebekte kunstenares Angie. De drie storten zich vol overgave op de glamoureuze feesten, nachtclubs en beautiful people die het Manhattan van begin jaren tachtig te bieden heeft. Daarnaast zijn ze ook keihard aan het werk om hun ambities te verwezenlijken. Maar net wanneer het succes gloort, verschijnen de eerste zwartpaarse vlekken in hun kennissenkring.

Hartley, uiteindelijk de enige van het stel die niet ziek wordt, neemt de verpleging van talloze vrienden op zich, om ze een voor een te zien wegvallen. Maar, zoals hij zich voorneemt in de proloog: 'I'd find some way to make Comedy of this shuffle toward the crypt.' Het is de verdienste van Gurganus dat hij erin is geslaagd om van dit boek een comedy, fairy tale, een how-to handleiding, gedenkschrift en een ode aan de vriendschap in één heeft weten te maken.