Meer dan het aantal koffers

Top Gear, BBC2, 21.30-22.00u. (www.topgear.beeb.com)

Programma's over auto's op televisie zijn doorgaans geen pretje om naar te kijken. Dat hangt samen met een schreeuwerige presentatie en het eeuwige decor van molens of kasteeltuinen die als achtergrond moeten dienen voor de nieuwe eenheidsworsten die de afzonderlijke importeurs met welwillende medewerking van de programmamakers onder de aandacht van het publiek willen brengen. Het is de eeuwige herhaling van de presentator die met gebogen hoofd en opgetrokken knieën op de achterbank zit en vervolgens laat zien hoeveel bagage de kofferbak opslokt. De echte autoliefhebber kromt de tenen en slaat aan het zappen.

Voor autoprogramma's die wel de moeite waard zijn moet worden gezocht op andere netten dan de Nederlandse. Kijkers die het geluk hebben Discovery te ontvangen krijgen met regelmaat Classic Wheels te zien. Dat gaat zoals de naam al doet vermoeden, niet over nieuwe auto's. Belangrijker is echter het karakter van een dergelijk programma, dat zich onderscheidt door zijn volstrekte onafhankelijkheid. Het zijn documentaires die gedegen de historie van de auto-industrie in beeld brengen.

Een ander verrukkelijk programma is Top Gear van de BBC. Dat gaat over alles wat met auto's te maken heeft, dus ook over nieuwe types, wegenbelasting en benzineprijs. Maar wat Top Gear gemeen heeft met Classic Wheels is die overduidelijke onafhankelijkheid. Dat heeft natuurlijk alles te maken met het feit dat het door het hele angelsaksische deel van de wereld wordt bekeken. De programmamakers genereren zo een eigen budget, waaruit een fatsoenlijk programma kan worden gemaakt. Het over de kop laten slaan van een tiental cabriolets om te zien wat er met bestuurder en passagiers gebeurt is financieel geen obstakel, maar tegelijk verhelderend voor de aspirant-koper en een ontmaskering van de fabrikant.

Top Gear, vanavond terug van een wat uitgelopen kerstreces, is bovendien niet alleen een televisieprogramma. De redactie geeft ook een maandblad uit, verzorgt een gelijknamig radioprogramma en heeft een uitgebreide website - 'Webzine' - op Internet. De 'freak' hoeft dus niet te wachten tot het programmablad weer een nieuwe aflevering van Top Gear aankondigt. De site van de BBC heeft een hoekje voor Top Gear, waarop dagelijks nieuws te vinden is van de auto-industrie. Zo wordt de nieuwe 3-serie van BMW belicht, de concept-car van Peugeot besproken, Renaults presentatie op de komende autosalon van Genève doorgenomen en het verhaal gebracht van twee ex-ontwerpers van McLaren, die voor Hyundai een formule 1-wagen tekenden waarmee je gewoon de snelweg op kunt.

Presentator Jeremy Clarkson bekijkt vanavond de nieuwe Kever van Volkswagen. De retro-styling ziet er eenvoudig uit en lijkt op het eerste gezicht op de oude kever, maar alles is anders. De motor zit voorin en de wagen heeft voorwielaandrijving. De rij-ervaring zou op die van de Golf lijken. Het interieur van de auto is ongeveer even ruim als dat van de Golf, maar de schuine voorruit geeft een idee van enorm veel ruimte. De kever komt niet terug, er komt een nieuwe kever. De auto, voorzien van een vier cilindermotor met een inhoud van twee-liter gaat in de VS in maart in de verkoop en kost iets meer dan vijftienduizend dollar.

Spectaculairder dan het onderdeel over de nieuwe kever wordt zonder twijfel het vergelijkend warenonderzoek van Tiff Needell, die de laatste Z3 van BMW vergelijkt met de oer-Britse TVR Griffith. Daarbij gaat het stellig niet om de vraag hoeveel koffers er in de achterbak kunnen.