Deel VN-staf verlaat Bagdad 'uit voorzorg'

BAGDAD/WASHINGTON, 19 FEBR. Stafleden van de Verenigde Naties, die zijn belast met humanitaire taken, hebben vanmorgen bij wijze van 'voorzorgsmaatregel' Irak verlaten. De Verenigde Staten “kunnen leven” met een “compromis” in de controverse met Irak over de VN-inspecteurs, mits deze onbelemmerde toegang krijgen tot alle wapenlocaties. Woordvoerders in Washington toonden zich gisteren sceptisch over de komende missie van secretaris-generaal Kofi Annan naar Bagdad.

Een bus met 28 leden van de humanitaire VN-staf in Irak heeft vanmorgen Bagdad verlaten met bestemming Jordanië. Een tweede groep van nog eens dertig stafleden zal morgen vertrekken. Twee andere VN-medewerkers zijn vandaag vertrokken naar de stad Erbil in het noorden van Irak, dat zich onttrekt aan het gezag van de centrale regering in Bagdad en geen doelwit zal vormen van eventuele Amerikaanse bombardementen. Dat heeft de VN-coördinator voor humanitaire aangelegenheden in Irak, Denis Halliday, vanmorgen meegedeeld. “Verder gaan we op dit moment niet”, zei hij, nadat hij ter plaatse afscheid had genomen van zijn personeel.

Halliday zei dat het slechts een 'voorzorgsmaatregel' betreft: “We hebben een enorme verantwoordelijkheid voor de levens van onze mensen.” De humanitaire staf in Irak heeft tot taak toe te zien op de distributie van voedsel en medicijnen in het kader van het 'olie-voor-voedsel'-programma. De humanitaire staf opereert onafhankelijk van de wapeninspecteurs die in het middelpunt staan van de huidige controverse tussen de VN en Irak en voorlopig in het land blijven. Amerikaanse jachtbommenwerpers hebben de laatste twee dagen de frequentie van hun vluchten over het zuiden van Irak opgevoerd, meldt vandaag het officiële persbureau van Iran.

De Amerikaanse ambassadeur bij de VN, Bill Richardson, zei gisteren in een televisie-vraaggesprek dat de VS een compromis met Irak kunnen accepteren dat behelst dat diplomaten uit lidstaten van de Veiligheidsraad VN-inspecteurs vergezellen bij hun zoektocht naar massavernietigingswapens. Richardson zei in het NBC-programma Today: “Diplomaten, waarnemers bij het inspectie-team van de VN, daar kunnen we, denk ik, mee leven.” Hij beklemtoonde dat de VS vasthouden aan onvoorwaardelijke en onbelemmerde toegang voor de inspecteurs tot locaties die Irak tot dusverre te gevoelig vond om ze open te stellen voor inspectie.

Richardson zei gisteren ook dat hij de “kansen op succes” van de voorgenomen missie van VN-secretaris-generaal Kofi Annan naar Bagdad “niet hoog aanslaat”. “Hij is een knappe diplomaat en we wensen hem veel succes”, zei Richardson, “dit zou wel eens de laatste kans kunnen zijn op een diplomatieke oplossing”. De woordvoerder van het Witte Huis, Mike McCurry, liet zich gisteren al even sceptisch uit. Toen hem werd gevraagd of hij optimistisch was over een mogelijke doorbraak als gevolg van Annans missie zei hij: “Nee. Toch is het van belang dat deze poging wordt ondernomen.” (AFP, AP, Reuters)