Daehlie pakt zevende langlauftitel in zinderende finale

HAKUBA, 18 FEBR. Langlaufen geldt als de zwaarste duursport van de Winterspelen. Het is een sport voor mensen met de langste adem en de sport van de strijd tegen de elementen.

Juist een vertegenwoordiger van het langlaufen is sinds vanmorgen de meest succesvolle deelnemer van alle tijden op de Winterspelen. Björn Daehlie veroverde zijn zevende olympische titel. Samen met zijn landgenoten Sture Sivertsen, Erling Jevne en Tomas Alsgaard won hij de viermaal tien kilometer estafetterace in de witte bossen van Kamishiro.

Daehlie en zijn landgenoten namen in een boeiend gevecht revanche op het Italiaanse viertal dat vier jaar geleden in Lillehammer de Noren voor hun eigen enthousiaste landgenoten nog geen meter voorbleef en daardoor van de olympische titel beroofde. In het Snow Harp-stadion, waar de langlaufers startten en finishten, vochten de slotlopers Alsgaard en Fauner in een enerverende sprint om de gouden medaille.

Alsgaard, die deze Winterspelen al tweemaal een gouden medaille behaalde, passeerde zijn Italiaanse tegenstander na een uiterste krachtsinspanning met miniem verschil. Door zijn rechter ski iets meer naar voren te schoppen dan zijn tegenstander, werd de Noor eerste. De Italiaan kwam op de finishlijn uitgeput ten val.

De meest fascinerende wintersporten worden gehouden onder zware winterse omstandigheden. Wanneer het sneeuwt, waait en vriest komen de krachten en talenten van de atleten het meest tot uitdrukking. Daarom wordt langlaufen ook allerwegen beschouwd als de koning van de wintersporten. Maar ook als de zon schijnt en het voor toeschouwers aan de rand van de Laüpe aangenaam toeven is, kunnen de langlaufwedstrijden boeiend zijn. Net als vier jaar geleden in Lillehammer werd de estafette onder een stralende zon gelopen en kreeg de wedstrijd een historische betekenis.

Omdat een bijzonder groot uithoudingsvermogen van de langlaufers wordt gevraagd, staat de sport onder verdenking van dopinggebruik. Vooral nadat enkele jaren geleden Italiaanse en Sovjet-langlaufers en langlaufsters werden betrapt op doping, zoals de zesvoudige gouden-medaillewinnares Jegorova, worden langlaufers verdacht van het gebruik van bloeddoping of het synthetische alternatief EPO. Omdat nog steeds geen goede controle op het gebruik hiervan mogelijk is, blijft het gissen voor de medici en ethici van de olympisch beweging.

Zolang geen onreglementaire handelingen kunnen worden aangetoond, staat het langlaufen buiten verdenking. Het zou ook een belediging zijn aan het adres van met name Daehli, de Noor die nu in totaal zeven gouden en vier zilveren medailles in zijn olympische loopbaan heeft behaald. Hij passeerde daardoor op de erelijst de Russische langlaufster Ljubov Jegorova, die zesmaal goud en driemaal zilver behaalde, en de Russische schaatsster Lidya Skoblkova die zesmaal goud won.

De eerste Nederlander op de ranglijst aller tijden is schaatser Ard Schenk, die met drie gouden en één zilveren medaille rond de 25ste plaats staat.

Daehlie is in Noorwegen niet de populairste sportman. Net zo min als Johann-Olav Koss, die viermaal goud en éénmaal zilver bij het schaatsen behaalde. In Noorwegen geldt de voetballer Sksjaer als veruit de populairste - vooral omdat hij bij Manchester United speelt.

Toch moet voetbal het wat het aantal beoefenaren betreft afleggen tegen langlaufen. En dat heeft weinig met het succes van Daehlie te maken. Al ver voordat de Winterspelen of welk kampioenschappen ook werden gehouden, bewogen Noren zich net als Zweden en Finnen 's winters noodgedwongen voort op lange latten.

De Noorse estafetteploeg was vanmorgen met de Italiaanse favoriet voor de olympische titel. De eerste loper Sivertsen raakte door het hoge tempo al na een paar kilometer uitgeput en meldde zich op de tiende plaats met 22 seconden achterstand op de Duitsers. Jevne begon aan een indrukwekkende inhaalrace en nestelde zich samen met de Italiaan Valbusa aan de leiding.

Daehlie was de derde loper. Hij passeerde de Italiaan Maj, maar slaagde er niet in hem van zich af te schudden. Alsgaard, de vierde Noorse loper, moest de Italiaan Fauner bij zich dulden. In de slotfase ging Fauner aan kop, maar na een uiterste krachtsinspanning wist Alsgaard zijn tegenstander in de sprint te verslaan.

Het verschil was met 0,2 seconde het kleinste dat ooit tijdens een langlauf-estafette is geklokt.