Agassi na toernooizege terug aan het front

ROTTERDAM, 17 FEBR. Andre Agassi heeft woord gehouden. Na zijn val uit de top-100 van het tenniscircuit bezwoer de flamboyante Amerikaan dat hij serieus zou werken aan zijn come-back. Die uitkomst van een innerlijk debat bij zijn afscheid van de US Open beantwoordde tevens aan de hartstochtelijke wens van zijn landgenoot Pete Sampras. Na het toernooi van San Jose weet de nummer één van de wereld zeker dat Agassi weer kan uitgroeien tot zijn belangrijkste rivaal.

Na zijn eerste toernooizege sinds anderhalf jaar keek Agassi al uit naar een volgende afspraak met Sampras. Het grandslamtoernooi van Roland Garros moet het podium worden waarop de strijd om de eerste plaats op de ATP-ranking een nieuwe impuls zal krijgen. “Het zou prachtig zijn als het in Parijs lukt”, mijmerde Agassi na zijn fraaie zege in twee sets (6-2 en 6-4) op Sampras. “Ik weet dat we het allebei kunnen. Mijn partijen van de afgelopen week geven in elk geval vertrouwen voor de toekomst.”

Zo diep was Agassi vorig jaar gezonken dat hij zich als de nummer 122 van de wereld nederig meldde bij twee Challengertoernooien in Amerika. Alsof een popster van weleer was veroordeeld tot optredens in rokerige kroegen. “Maar op dat niveau speelde ik nu eenmaal”, vertelde Agassi. “Deelname aan de Challengers was een essentiële stap. Hoewel ik op de buitenbanen van een universiteit speelde en zelf mijn wedstrijdformulier moest inleveren, gaven die zeges mij veel voldoening.”

“Het is triest hem daar te zien ploeteren”, sprak Sampras destijds meewarig. Maar eindelijk had de 26-jarige baseliner uit Las Vegas weer een missie voor ogen en werd hij gedreven door de inspiratie die definitief leek te zijn weggeëbd. “Twee jaar geleden speelde ik hier als de nummer twee van de wereld, maar het publiek kon niet vermoeden dat het tennis me destijds totaal niet interesseerde”, biechtte Agassi in Melbourne op.

De man met de beste return uit het circuit oogt nu fitter dan ooit, al liet hij zich op de Australian Open nog overrompelen door de Spaanse gravelspecialist Berasategui. Pas op 'zijn' US Open in New York denkt hij klaar te zijn voor een nieuwe machtsgreep. Zijn 35ste titel in San Jose heeft dat proces versneld. Agassi droomt weer van grandslamtitels en dat is niet alleen een zegen voor Pete Sampras.