Onderzoek naar minister VS

WASHINGTON, 13 FEBR. In de schaduw van president Clintons seksschandaal blijft een andere affaire de Amerikaanse regering achtervolgen. De manier waarop de Democratische partij geld inzamelde voor de verkiezingen van 1996 dreigt nu minister van Binnenlandse Zaken Bruce Babbitt in het nauw te drijven.

Janet Reno, de minister van Justitie, besloot woensdag dat een onafhankelijke aanklager de rol moet onderzoeken die Babbitt speelde bij een conflict tussen twee groepen indianen, waarvan er één een grote donor van de Democraten was. De aanklager moet nagaan of Babbitt loog toen hij tegenover het Congres ontkende dat het Witte Huis hem in de kwestie onder druk heeft gezet.

Babbitt is de vierde minister van Clinton naar wie een strafrechtelijk onderzoek wordt ingesteld. Het onderzoek naar minister van Landbouw Mike Espy en minister van Huisvesting Henry Cisneros, die allebei zijn afgetreden, loopt nog. Het onderzoek naar minister van Handel Ronald Brown kwam ten einde toen Brown in 1996 omkwam bij een vliegtuigongeluk.

Het besluit van Reno is een overwinning voor de Republikeinen. Die dringen al meer dan een jaar aan op de benoeming van een onafhankelijke aanklager voor het schandaal van de campagnegelden. Totnogtoe hield Reno steeds vol dat haar ministerie de zaak zelf kon onderzoeken zonder in een belangenconflict verstrikt te raken. Maar nu geeft ze toch een deel van het onderzoek uit handen aan een onafhankelijke aanklager. Een commissie van drie rechters moet een jurist in die functie benoemen.

Reno adviseert de aanklager alleen te belasten met een beperkt onderzoek naar de rol van Babbitt in dit ene, specifieke geval. Maar de Republikeinen hopen, en het Witte Huis vreest, dat de onafhankelijke aanklager zijn onderzoeksveld snel zal uitbreiden. Ook andere aanklagers hebben dat gedaan. Een nieuwe aanklager kan zich behalve op Babbitt ook richten op de omstreden rol die president Clinton en vice-president Gore hebben gespeeld bij het inzamelen van fondsen.

De problemen van Babbitt, een voormalige gouverneur van Arizona, komen voort uit zijn besluit om een groep van drie indianenstammen in Wisconsin geen vergunning te geven voor het openen van een casino. Andere stammen, die in Wisconsin al een lucratief casino exploiteerden, hadden zich tegen de vergunning verzet, en gaven de Democratische partij na Babbitts besluit 230.000 dollar.

Babbitt heeft gezegd dat het Witte Huis hem niet onder druk heeft gezet om de vergunning af te wijzen. Maar een advocaat die als lobbyist was ingehuurd door de stammen die het nieuwe casino wilden openen, heeft onder ede verklaard dat Babbitt hem vertelde dat een hoge functionaris van het Witte Huis, Harold Ickes, hem had gezegd korte metten met het voorstel te maken. Ook zou Babbitt de advocaat, een oude studievriend, hebben gevraagd of hij wel wist hoeveel geld in campagnebijdragen er met het besluit op het spel stond.