Junta Sierra Leone vlucht; Nigerianen bezetten hart van Freetown

FREETOWN, 13 FEBR. Freetown, de hoofdstad van Sierra Leone, is gisterenmiddag “goeddeels” ingenomen door een West-Afrikaanse legermacht, geleid en bemand door Nigerianen. Dat meldde de Nigeriaanse commandant vandaag vanuit de Liberiaanse hoofdstad Monrovia.

De militaire junta onder leiding van Johnny Paul Koroma, die vorig jaar de verkozen president, Ahmed Tejan Kabbah, heeft afgezet, zou Freetown zijn ontvlucht. Volgens de opperbevelhebber van de West-Afrikaanse legermacht ECOMOG, de Nigeriaanse generaal Timothy Shelpidi, is 80 procent van de hoofdstad nu in handen van zijn manschappen. Vanmorgen werd in een aantal wijken nog gevochten.

Nigeriaanse soldaten veroverden gisteren State House, de ambtswoning van de president, en de parlementsgebouwen in Freetown op troepen van de junta na een offensief met zware artillerie, ondersteund door gevechtsvliegtuigen, dat vorige week begon. Volgens generaal Shelpidi heeft een deel van de troepen van Koroma zich overgegeven aan de Nigerianen en is de slag om Freetown nagenoeg voorbij.

Vanmorgen landden twee helikopters met aan boord ministers en hoge ambtenaren van Koroma's kabinet in Monrovia, de hoofdstad van Liberia. Daar werden ze meteen ingerekend door militairen van ECOMOG, dat zijn hoofdkwartier heeft in Monrovia. De verblijfplaats van Koroma en andere juntaleden is nog onbekend. Een woordvoerder van de junta, Alliou Kamara, ontkende tegenover de BBC-radio dat Freetown was gevallen. “We slaan niet op de vlucht; we zullen de territoriale onschendbaarheid van dit land verdedigen”, aldus Kamara.

De toestand van de burgerbevolking in Freetown is nijpend. Duizenden inwoners van de hoofdstad, die op een schiereiland ligt, raakten tijdens het Nigeriaanse offensief ingesloten tussen de strijdende partijen. Internationale hulporganisaties houden het aantal burgerslachtoffers dat de laatste twee dagen is gevallen op enkele honderden.

Hulpverleners kampen met een gebrek aan voedsel en medicijnen, deels een gevolg van het handelsembargo dat West-Afrikaanse buurlanden na de coup van vorig jaar afkondigden tegen Sierra Leone en dat werd gesanctioneerd door de Verenigde Naties. Volgens Artsen zonder Grenzen hebben 20.000 inwoners Freetown verlaten en zijn de vluchtelingen verstoken van eerste levensbehoeften.

Een verslaggever van de BBC, die zich in het centrum van Freetown bevond toen de Nigerianen er binnentrokken, meldde dat er in de straten gejuich opging. Koroma's junta is er de afgelopen acht maanden niet in geslaagd de gunst van de bevolking te winnen. Vluchtelingen vertelden dat soldaten en jeugdige aanhangers van de junta wegversperringen hebben opgeworpen en burgers die de stad wilden verlaten op brute wijze hebben afgemaakt. (AFP, AP, Reuters)