Val junta Sierra Leone 'op handen'

FREETOWN, 12 FEBR. De oorlog in Sierra Leone, die wordt uitgevochten tussen de regerende junta, aanhangers van de vorig jaar afgezette president en ECOMOG, een West-Afrikaanse legermacht onder Nigeriaanse leiding, is in een beslissend stadium gekomen. Een plaatselijke ECOMOG-commandant zei gisteravond tegen de BBC-radio: “Binnen drie dagen nemen we Freetown in”.

Freetown, de hoofdstad van Sierra Leone, ligt al dagenlang onder zwaar artillerievuur van Nigeriaanse troepen, die de hoofdmacht vormen van ECOMOG. Nigerianen veroverden gisteren de haven van Freetown en de aanlegplaats van een belangrijke veerboot. Kort daarop namen ze Furah Bay Hill, een militaire basis van de junta die uitkijkt over de hoofdstad.

ECOMOG ijvert voor terugkeer van de in 1996 verkozen president Ahmed Tejan Kabbah, die vorig jaar werd afgezet door een groep officieren onder leiding van luitenant-kolonel Johnny Paul Koroma. Kabbah nam de wijk naar buurland Guinee. Vanuit de Guinese hoofdstad Conakry zei hij gisteren tegen de BBC: “Het opperbevel van ECOMOG heeft aangekondigd dat de operatie Freetown spoedig wordt afgerond. Binnen niet al te lange tijd kan ik terug naar huis”.

Duizenden inwoners van Freetown ontvluchten intussen de buitenwijken, die onder hevig granaatvuur liggen, en zoeken hun toevlucht in het nationale stadion. Noch de junta van Koroma noch de Nigerianen hebben dodencijfers bekend gemaakt, maar naar wordt aangenomen loopt het aantal burgerslachtoffers in de tientallen.

Vijftig vluchtelingen die zich in wrakke bootjes de zee opwaagden, zijn gisteren verdronken. Gewapende bendes plunderen huizen in de hoofdstad, melden buitenlandse hulpverleners. Volgens Michael Kleiner, woordvoerder van het Internationale Rode Kruis, behandelt zijn organisatie op dit moment 94 burgers voor kogel- granaatwonden en zijn n 2.500 stadsbewoners samengestroomd rond het Rode Kruiskantoor in het westen van Freetown.

Secretaris-generaal Kofi Annan van de VN riep alle partijen gisteren op om de vijandelijkheden te staken en een einde te maken aan “het lijden van de burgerbevolking”. Eerder op de dag veroordeelde de Veiligheidsraad het jongste NIgeriaanse offensief tegen Freetown. (AFP, Reuters)