Nigerianen rukken op in Sierra Leone

FREETOWN, 9 FEBR. Troepen van de regerende junta in Sierra Leone haalden zondag een Nigeriaans gevechtsvliegtuig van de West-Afrikaanse vredesmacht ECOMOG neer tijdens felle gevechten in de buurt van de hoofdstad Freetown. Het nieuws over dit wapenfeit werd gisteren verspreid door de militaire regering en leek de strijdlust onder de in het nauw gebrachte regeringstroepen een nieuwe impuls te geven.

De door Nigerianen geleide en bemande vredesmacht, ondersteund door tanks en gevechtsvliegtuigen, is dit weekeinde door de regeringslinies gebroken en nadert de hoofdstad. De Nigerianen namen het dorp Regent in, op enkele kilometers van Freetown. Dit wordt door waarnemers beschouwd als een strategische verovering, want het dorp biedt uitzicht over de hoofdstad. Gisterenmiddag waren in Freetown mortier- en artilleriesalvo's te horen afkomstig uit de omringende heuvels.

Troepen van luitenant-kolonel Johnny Paul Koroma, die in mei vorig jaar de verkozen president Ahmad Tejan Kabbah verdreef, kwamen ook onder vuur in het zuidoostelijke diamantstadje Kenema. Hier levert het junta-leger slag met de Kamajors, een militie van traditionele jagers die de naar Guinee uitgeweken Kabbah steunen.

Generaal-majoor Timothy Shelpidi, de Nigeriaanse commandant van ECOMOG, dat met een mandaat van West-Afrikaanse landen aanstuurt op terugkeer van president Kabbah, ontkende gisteren dat zijn troepen in het offensief zijn gegaan en beklemtoonde dat zij alleen reageren op aanvallen van het junta-leger. “Wij verdedigen ons alleen”, zei Shelpidi vanuit Monrovia, de hoofdstad van het aangrenzende Liberia, waar ECOMOG zijn hoofdkwartier heeft, “als zij lichte wapens gebruiken, bedienen wij ons ook van lichte wapens; als zij artillerie inzetten, doen wij dat ook.”

De junta van Koroma is nog door geen enkel land erkend. In oktober sloot hij een overeenkomst met West-Afrikaanse leiders en verklaarde hij zich bereid de macht in april over te dragen aan Kabbah. De militairen maken echter geen aanstalten om het akkoord uit te voeren, naar hun zeggen uit onvrede over het optreden van de Nigeriaanse vredesmacht. Volgens het akkoord heeft ECOMOG de taak om de strijdende partijen - Koroma's troepen en de Kamajor-militie - te ontwapenen. Volgens de regerende militaire raad is ECOMOG echter vastbesloten om de junta gewapenderhand te verdrijven. (AFP, Reuters)