Groeten uit Davos

'Toegewijd aan de verbetering van de toestand in de wereld'. Het World Economic Forum windt er met zijn slogan geen doekjes om: dit is een organisatie die het beste met de wereld voor heeft en die zich inzet om een bijdrage te leveren aan beter begrip tussen het bedrijfsleven, overheden, academici en opinievormers. Zonder zichzelf overigens financieel tekort te doen.

Hoogtepunt van deze wereldverbetering vormt de jaarlijkse vergadering van het World Economic Forum in Davos. Een week geleden was het weer zover: ongeveer tweeduizend mensen verzamelden zich in het Zwitserse skioord om een overstelpend programma van lezingen af te werken en om informele contacten te leggen. Het geheim van het World Economic Forum is dat dr. Klaus Schwab, de oprichter-eigenaar van de WEF-organisatie, er ieder jaar weer in slaagt een indrukwekkend aantal kopstukken bij elkaar te brengen.

De gastenlijst van het WEF laat zich lezen als een 'Wie is wie' in de internationale politiek en het bedrijfsleven. In Davos waren zo'n vijftig staatshoofden en regeringsleiders uit alle delen van de wereld op enig moment aanwezig - onder wie premier Kok - plus een groot aantal andere hoge publieke ambtsdragers. Verder waren vooraanstaande academici, een selectief gezelschap van hoofdredacteuren, vertegenwoordigers van de media en verslaggevers aanwezig. Plus natuurlijk de doelgroep van het congres, ruim duizend betalende deelnemers van het grote bedrijfsleven, op het hoogste niveau vertegenwoordigd door leden van raden van bestuur en vaak de bestuursvoorzitters zelf. Veel van hen vergezeld van hun partners.

Wat bezielt al die mensen, van de Chinese vice-premier Li Lanqing tot de Braziliaanse president Fernando Henrique Cardoso, van Intel-CEO Andy Grove tot Cor Herkströter van Koninklijke Shell, om het tochtje naar het afgelegen Davos te ondernemen? En waarom zijn ze grif bereid om 9.000 Zwitserse francs (voor 'leden' van het World Economic Forum) respectievelijk 19.000 francs (voor niet-leden) neer te tellen?

Op het World Economic Forum worden geen resoluties aangenomen en er vallen geen politieke besluiten. Er is wel een hoogwaardig programma dat zakenlieden in de gelegenheid stelt om een keer per jaar intellectueel bij te tanken en zich van actuele ontwikkelingen op de hoogte te stellen. Er is een bijzondere gast (dit jaar: Hillary Clinton). En natuurlijk zijn er de uitnodigende skipistes.

Het programma is op zichzelf al een kunststuk. In parallelle sessies komen de meest uiteenlopende onderwerpen aan de orde, variërend van macro-economische thema's en de politieke actualiteit, tot besprekingen van bedrijfstakken, technologische ontwikkelingen en specifieke landen. Er zijn bijeenkomsten op cultureel, medisch, ethisch en spiritueel niveau. In totaal worden in zes dagen driehonderd verschillende thema's afgewerkt.

Zelf raakte ik verzeild aan een lunch met zakenlieden uit India, Sri Lanka, Zuid-Korea, Japan, Indonesië, Canada en België, de minister van financiën van Australië, een hoogleraar van Harvard en enkele Amerikaanse beleggers waarbij de financiële crisis in Azië op het menu stond. Bij het Europa-diner was het mogelijk te kiezen tussen tafels met Europese politieke, financiële en monetaire leiders of met leden van de Europese Commissie.

En verder is het een mediacircus. De (tien) Latijns-Amerikaanse presidenten hebben zich omringd met televisieploegen zodat de kiezers thuis kunnen zien in welk vooraanstaand gezelschap de president zich op zijn wereldreis bevindt. Zakentelevisie en financiële diensten zoals Reuters en Bloomberg zijn eveneens ruim vertegenwoordigd, in de wetenschap dat in de besloten ruimte van Davos zoveel nieuwsmakers bij elkaar zijn.

Een van de voordelen van Davos is dat het zo afgelegen is, slechts bereikbaar met de Rätische Bahn, langs één weg of per helikopter door de lucht. Het is daardoor goed te beveiligen. Agenten van de Kantonal Polizei van Graubünden, uitgerust met uzi en alpenhoedje, zorgen voor een mensvriendelijke bewaking. Ondanks de indrukwekkende lijst van gasten heerst er een volstrekt informele sfeer. In Davos verschijnen de zakenlieden in coltrui en de politici mogen hun stropdas thuislaten.

Alleen op zaterdagavond vraagt dr. Schab de mannelijke gasten in smoking of 'nationaal kostuum' te verschijnen voor de Soirée. Dit jaar stond het feest in het teken van een Russische nacht: op het water van het zwembad dreef een imitatie van het Kremlin met de Basiliuskathedraal en langs de kant van het zwembad speelde een Russische band.

Levert het zakelijk gezien wat op, deze zonderlinge combinatie van skiën, feesten, hoogwaardige lezingen, brainstorming-sessies en informele uitwisseling van informatie?

Een Nederlandse zakenman vertelt dat hij al jaren deelneemt aan het World Economic Forum en dat hij zijn uitgaven altijd dubbel en dwars terugverdient. Niet doordat hij in Davos een contract sluit, maar omdat hij contacten legt waarop hij later terug kan komen. “Dan zeg je tegen zo'n Chinese premier: 'We hebben elkaar onlangs in Davos nog ontmoet'. Dat werkt altijd.”