Overnamekoorts in Belgische bankensector

ROTTERDAM, 6 FEBR. De Belgische financiële wereld lijkt op drift. Na een grote Nederlandse overname en een vergelijkbare fusie binnen de landsgrenzen is nu de Generale Bank, Belgisch grootste bank, inzet van intense overnamespeculaties.

De Nederlands-Belgische bankverzekeraar Fortis (met merknamen als Amev, VSB, MeesPierson in Nederland en AG en ASLK in België) praat over een overname van de Generale Bank. “Het is al enkele maanden gaande”, zegt een ingewijde in de Belgische financiële bedrijfstak. “Dat het nu allemaal zo in de publiciteit komt, maakt de gesprekken niet gemakkelijker.”

Vanochtend zorgden de speculaties over een nieuwe krachtenbundeling voor koerswinsten van de aandelen van de drie betrokken bedrijven: Fortis AG en Generale Bank op de Brusselse effectenbeurs en Amev in Amsterdam.

Als de partijen tot een akkoord komen, heeft de Belgische bankwereld binnen een half jaar een gedaantewisseling ondergaan. Vorig jaar november nam ING de Bank Brussel Lambert (BBL) over en vorige week werd de fusie van de Belgische Kredietbank en de verzekeraars Cera en ABB afgerond. Deze Belgische combinatie heeft de Generale Bank nu van de eerste plaats verdrongen.

Of Fortis (1,6 miljard gulden winst, 314 miljard balanstotaal, 1320 kantoren in België) en Generale Bank (1100 kantoren in België, 831 miljoen gulden winst, 340 miljard gulden balanstotaal) op korte termijn tot een akkoord komen, wordt in België betwijfeld. Fortis is al geruime tijd in gesprek met drie van de cruciale aandeelhouders van de Generale Bank. Het gaat om de Generale Maatschappij, levensverzekeraar Mutuelle Solvay en Union Financière Boël.

Zij beschikken gezamenlijk over eenderde van de aandelen en daarmee de zeggenschap. De Generale Maatschappij wordt beheerst door de Franse Suez groep. Wanneer met deze drie francofone partijen een akkoord is bereikt, moet Fortis een bod doen op de resterende aandelen. Tegen de huidige beurskoers van de Generale Bank zou met de overname een bedrag gemoeid zijn van ruim 15 miljard gulden. “Er zit een hoop politiek in”, aldus eerder genoemde insider. “Het mag geen nieuwe Nederlandse overname lijken. En Generale Maatschappij wil, gezien haar Belgische energiebelangen, de lokale gevoelens niet bruskeren.”

Fortis en de Generale Bank onthouden zich van commentaar. Fortis stelt nimmer in te gaan op geruchten en een woordvoerder van de Generale Bank verwijst voor commentaar naar de aandeelhouders die de besprekingen echter niet bevestigen.

Direct na de overname van Bank Brussel Lambert lonkte Generale Bank-topman Freddie Chaffart vorig jaar openlijk naar het Nederlands-Belgische bank- en verzekeringsconcern. In een interview met een Belgische krant zei hij 'samenwerking met Fortis niet uit te sluiten'. Vijf jaar geleden spraken beide banken ook met elkaar, maar toen was er volgens hem 'geen attractief voorstel' van Fortis-zijde.

Met de schaalvergroting komen de Belgische banken tegemoet aan de wens van gouverneur Fons Verplaetse van de centrale bank. De afgelopen jaren hebben verschillende grote financiële instellingen, waaronder BBL en Generale Bank, geprobeerd een grote Belgische Bank te vormen. Die pogingen liepen stuk op verdeling van zeggenschap en de invulling van de topposities.

Verplaetse gaf de verhalen over een overname van de Generale Bank deze week een forse impuls. De bank, die binnenkort als Belgische nummer één wordt onttroond, moet op korte termijn een partner vinden om enige kritische massa te hebben op de Europese markt.

“De bank heeft een schitterende geschiedenis van 175 jaar achter de rug. Maar de volgende jaren zullen niet zo vanzelfsprekend zijn”, verklaarde hij in de zakenkrant De Financieel Economische Tijd. De Generale Bank “moet haar basis absoluut verbreden wil ze relatief even sterk blijven als de voorbije 175 jaar”.

Tot vorig jaar is de financiële sector in België erg versnipperd gebleven. In de Europese bankenranglijst komt in de top dertig geen Belgische instelling voor, terwijl ABN Amro, ING en de Rabobank in de top twaalf zijn te vinden.

Over de sociale gevolgen van een eventuele overname door Fortis bestaat onduidelijkheid, maar personeelsreducties zijn een intergraal onderdeel van de meeste grote bankfusies.