Washington eert Reagan met vliegveld

Het Congres wil ex-president Ronald Raegan, die morgen 87 jaar wordt, eren door een van de hoofdstedelijke luchthavens naar hem te vernoemen. Maar Reagan houdt niet van vliegen, en nog minder van Washington.

WASHINGTON, 5 FEBR. Twee dagen voor de 87-ste verjaardag van Ronald Reagan heeft het Amerikaanse Congres besloten om de voormalige president op een speciale manier te eren. Na een kort maar hevig debat stemden beide huizen van het Congres gisteren in met een Republikeins voorstel om een van de luchthavens van de hoofdstad naar Reagan te vernoemen. President Clinton heeft al laten weten dat hij het wetsvoorstel zal tekenen, mogelijk morgen al, als Reagan jarig is.

Het is een gebaar rijk aan ironie. Reagan houdt niet van vliegen, en nog minder van Washington. Voor de wereld van de luchtvaart had hij geen overdreven ontzag, zo bewees hij al aan het begin van zijn presidentschap. Een nationale staking van verkeersleiders loste hij op door ze alle 11.000 in één klap te ontslaan.

Niet bekend

In Washington, een stad die grotendeels bevolkt wordt door Democraten, is niet iedereen er gelukkig mee. In het hart van de stad is net in opdracht van de overheid voor ruim 800 miljoen dollar een reusachtig kantoorgebouw verrezen, dat ook al naar Reagan is genoemd. Bovendien draagt de luchthaven (die aan de overkant van de rivier de Potomac in Virginia ligt) al een naam, en nog wel de naam van de eerste Amerikaanse president, George Washington. De façade van de terminal van Washington National Airport is zelfs geïnspireerd op de architectuur van Washingtons nabijgelegen landhuis, Mount Vernon.

Maar onder Republikeinen bestaat weinig begrip voor dergelijke bezwaren.

De president die “de wereld heeft veranderd” door het verslaan van de inflatie en het winnen van de Koude Oorlog, aldus Newt Gingrich, verdient een blijk van dankbaarheid. Het naar Reagan genoemde kantoorgebouw in het centrum van Washington, waar ambtenaren van verschillende ministeries worden gevestigd, is volgens de Republikeinen een wrede grap. Hoe kan men een president die de overheid vooral zag als een bron van problemen, nu eren met een kolossale bunker voor ambtenaren?

De Republikeinen waren vastbesloten om de naam van de luchthaven voor de nog altijd bijzonder geliefde Reagan in de wacht te slepen. Het Democratische Congreslid voor Noord-Virginia, in wiens kiesdistrict de luchthaven ligt, probeerde de vernoeming nog te voorkomen met een beroep op een van de centrale beginselen van Reagans politiek: dat beslissingen zoveel mogelijk op lokaal niveau genomen moeten worden.

Hoe kon het Congres nu dwars tegen de wensen ingaan van de lokale bevolking, en met name het lokale bedrijfsleven dat grote kosten vreest in verband met nieuwe logo's, nieuw briefpapier en dergelijke?

Het vernoemen van luchthavens (en ook snelwegen en stadions) naar beroemdheden, is een Amerikaanse traditie. Washingtons andere luchthaven, Washington Dulles International Airport (kortweg Dulles), is genoemd naar John Foster Dulles, minister van Buitenlandse Zaken onder Eisenhower. New York heeft de grootste luchthaven van het land, JFK, genoemd naar president John F. Kennedy. Orange County, in Californië, heeft zijn John Wayne Airport.

En in Los Angeles wil men de grote luchthaven naar een andere filmacteur noemen: Jimmy Stewart International Airport.