NAGANO

Wie tijdens de Winterspelen mooie 'ansichtkaarten' van Japan wil zien, moet afstemmen op de Amerikaanse zender CBS. Met vooruitziende blik heeft deze maatschappij de priesters van de Zenkoji zover weten te krijgen dat het tv-station zijn uitzendingen vanaf dit boeddhistische tempelcomplex kan verzorgen.

De Zenkoji is dé trekpleister van de verder nogal slaperige provinciehoofdstad Nagano, die jaarlijks door miljoenen pelgrims wordt bezocht. Volgens de overlevering ligt de oorsprong van de tempel in de zevende eeuw en is het boeddhabeeld erbinnen het oudste van Japan. Het beeld wordt nimmer tentoongesteld. Nagano is met 360.000 inwoners een modale provinciehoofdstad zonder veel attracties. Boven de stad uit torent een kopie, gebouwd in 1962, van een middeleeuwse burcht. De oude burcht speelde een bijrol tijdens veldslagen in de zestiende eeuw. De naam Nagano roept in Japan eerder beelden op van de gelijknamige provincie dan van de stad zelf.

Deze provincie ligt in het midden van Japan, geheel omsloten door bergen die tot ruim drieduizend meter hoogte reiken en bekend staan als de 'Japanse Alpen'. Zoals overal in Japan zijn ook hier veel natuurlijke heetwaterbronnen te vinden. Deze zijn elke winter goed voor vertederende beelden van wilde apen die een warm bronbad nemen, terwijl de omgeving bedekt is met een pak sneeuw. Hoewel dit gebied op dezelfde breedtegraad ligt als het zuiden van Spanje, valt er veel sneeuw door koude Siberische winden. Het dorp Nozawa Onsen, waar de biathlon wordt afgewerkt, is een van de vele plaatsnamen in Japan waar het woord 'heetwaterbron' (onsen) direct in de plaatsnaam is verwerkt.

Een ontspannen weekeinde in een badhuis bij dergelijke bronnen is een favoriet Japans tijdverdrijf, vooral in buitenbaden, als men in het hete water van een mooie sterrenhemel kan genieten. Door de bronnen, het natuurschoon van de bergen, de zomerse koelte en de winterse sneeuw, is de provincie Nagano vooral geliefd als vakantiebestemming of als locatie voor een aangenaam huis. Zo is het dorp Karuizawa, waar het curling wordt gespeeld, vooral bekend als tweede woonplaats van succesvolle politici en zakenmensen uit Tokio.