Microsoft vecht tegen vijandige wereld

Bill Gates kreeg gisteren bij een bezoek aan Brussel een taart in zijn gezicht. De topman van het softwarebedrijf Microsoft, dat in juridische conflicten is verwikkeld, deed juist zijn best vriendelijk over te komen.

BRUSSEL, 5 FEBR. De brokken taart die gistermiddag op het gezicht, de bril en het pak van Microsofttopman Bill Gates plakten werden niet gegooid door een boze computergebruiker of een gefrustreerde concurrent. De kleine aanslag is opgeëist door de Belgische grappenmaker Noël Godin, die al eerder met taarten naar beroemdheden gooide. “Besmeur de vuile poen met taarten”, riep een groep van enkele tientallen mensen. Enkele van hun taarten troffen doel.

De Brusselse politie heeft twee mensen opgepakt. Een derde dader, een 32-jarige Fransman, is gevlucht maar heeft zijn jasje met identiteitspapieren verloren. Justitie kon vanmorgen niet bevestigen of Godin bij de actie betrokken was.

De taartengooiers van gisteren voegen zich in een lange rij tegenstanders die Bill Gates de laatste maanden op de korrel nemen. Belangrijkste opponent is het Amerikaanse ministerie van Justitie dat van Microsoft eist dat het zijn Internetprogramma Explorer loskoppelt van het besturingsprogramma Windows. Justitie meent dat Microsoft misbruik maakt van zijn economische macht door computerfabrikanten die Microsofts besturingssystemen kopen te dwingen ook het programma Internet Explorer te kopen.

Met deze zogeheten browser kan op Internet worden gesurft. Microsofts besturingssystemen zijn geïnstalleerd op een slordige 90 procent van alle personal computers en Justitie vreest dat bedrijven die ook hun slag willen slaan op de snel groeiende markten rondom Internet op die manier weinig kans meer maken.

Gates heeft woedend op de beschuldigingen gereageerd. Zijns inziens straft de Amerikaanse overheid een bedrijf dat na een hevige concurrentiestrijd als sterkste is komen bovendrijven. Hij beschuldigde zijn concurrenten ervan Microsoft ten onrechte af te schilderen als een 'valsspeler' en verweet de Amerikaanse pers een hetze te voeren.

Gisteren was het optreden van de Microsofttopman echter ingetogen en aimabel. Gates lijkt zich te realiseren dat hij, ook al heeft hij gelijk, weinig kans maakt als de hele wereld tégen Microsoft is. Hij reageerde geduldig op vragen en toverde met regelmaat een lach op zijn gezicht. In plaats van wild om zich heen te slaan deed Gates zijn best uit te leggen dat Microsoft de wereld veel goeds heeft gebracht, minder dominant is dan het lijkt, goede en goedkope producten maakt en liever de samenwerking dan de confrontatie zoekt.

Gates toonde cijfers waaruit blijkt dat Microsoft met 9 miljard dollar omzet maar liefst acht andere computerbedrijven moet laten voorgaan. Hij somde een rijtje partners op (waaronder opmerkelijk genoeg aartsrivalen Netscape en Oracle) waarmee tot wederzijdse tevredenheid wordt samengewerkt. “De Amerikaanse overheid zal ons er niet van weerhouden aan de wensen van de consument tegemoet te komen”, voegde hij daar aan toe.

Microsoft heeft vorige week ingestemd met de eis van Justitie zijn huidige besturingsprogramma Windows 95 van Internet Explorer los te koppelen (delen van de browser blijven onzichtbaar aanwezig) totdat de rechtszaak in april wordt vervolgd. “Maar onze zaak met de Amerikaanse regering zal niet van invloed zijn op wat wij doen”, aldus Gates. “Niemand ontneemt ons het recht volledig uitgeruste producten op de markt te brengen. De vraag is alleen of we ook kreupele producten op de markt moeten brengen. Ik geloof niet dat dit in het belang is van de consument.” Met deze opstelling kiest Gates voor een enge interpretatie van de rechtszaak. De schikking die Microsoft in 1995 trof met Justitie staat volgens hem expliciet dat Microsoft het recht heeft nieuwe producten in zijn besturingssysteem te integreren.

Maar zelfs als hij daarin (deels) gelijk heeft is Microsoft niet gered. Het ziet er naar uit dat de federale overheid voor een bredere aanval zal kiezen en Microsoft nieuwe feiten ten laste gaat leggen. Bovendien zijn er meer tegenstanders.

De Japanse autoriteiten hebben twee weken geleden huiszoeking verricht bij een Microsoftkantoor in Tokio. Elf Amerikaanse staten maakten begin deze week bekend dat zij informatie willen over de marketingactiviteiten rond de lancering van Microsofts nieuwe besturingsprogramma Windows 98.

De Europese Commissie heeft Microsoft al gedwongen tot een aanpassing van zijn contracten met aanbieders van toegang tot Internet. Gates ontkende gisteren dat hij met EU-voorzitter Santer over de monopolieperikelen gesproken heeft, maar de Commissie zelf heeft aangegeven dat er wel degelijk onderzoek gaande is.

De wereld ziet er voor Microsoft vijandig uit. Maar Gates is er niet zo makkelijk onder te krijgen. Twee uur na de aanslag met de taarten stond hij -in een schoongemaakt pak en met juist gewassen haren- alweer voor een groep van 600 Belgische klanten van Microsoft. “Met onze software helpen we mensen toepassingen ontwikkelen voor Internet, iets beter kun je ter bevordering van de concurrentie nauwelijks doen.”