Rik Smits in eregalerij Amerikaans profbasketbal; Coaches kiezen Nederlander in All-Star team

Rik Smits debuteert zondag in de All-Star Game. Met zijn uitverkiezing treedt de 31-jarige Brabander van de Indiana Pacers toe tot de groten van het Amerikaanse profbasketbal.

NEW YORK, 4 FEBR. “Ik ben erg blij dat ik dit jaar ben uitgekozen voor het All-Star team, maar ik zie het eerder als erkenning voor mijn club dan als persoonlijke erkenning.”

Dat zegt Rik Smits, die zondag in Madison Square Garden in een team speelt met Michael Jordan en andere groten uit de Noord-Amerikaanse basketbalcompetitie NBA. Smits is voor het eerst geselecteerd voor de jaarlijkse All-Star Game. Sterker nog, Smits is zelf door zijn uitverkiezing definitief een van de groten van het Amerikaanse basketbal geworden. De All-Star Game is de jaarlijkse wedstrijd tussen de Eastern en de Western Conference van de NBA.

De vijf basisspelers van beide teams in de All-Star Game zijn uitverkoren via stemming bij een McDonald's of de website van de NBA. Fans konden tussen 26 december en 25 januari vijf namen selecteren. Volgens een woordvoerder van de NBA kunnen McDonald's-restaurants in de hele wereld meedoen aan de stemming, mits het restaurant zich daarvoor aanmeldt.

Smits staat niet in de basis. De Brabander is een van de zeven reserves en daarvoor geldt een aanvullende selectieprocedure, waarbij de coaches van de clubs een rol spelen. In het eindresultaat van de stemming kreeg Smits 117.744 stemmen en eindigde daarmee als vijfde van de centers. Voor de selectie van de reserves brengen de vijftien coaches van de Eastern Conference - waarin Smits uitkomt - de beslissende stem uit. “Luc Longley van de Chicago Bulls kreeg meer stemmen dan Smits”, aldus NBA-woordvoerder Chris Ekstrand. “Maar de coaches kozen voor Smits.”

Smits is daar zeer over in zijn nopjes. Hij vindt selectie door de coaches een grotere eer dan uitverkoren worden door de fans. “Ik word liever door de coaches gekozen', aldus Smits. “Ik zal bij de fans wel nooit een populariteitswedstrijd winnen. Coaches zien wat je voor een teams betekent.”

Het is ongebruikelijk dat een speler van het formaat-Smits pas zo laat zijn debuut maakt in een All-Stars Game. De speler van de Indiana Pacers is tenslotte al bezig aan zijn negende seizoen en is 31 jaar. “Smits is al vaak dicht bij uitverkiezing geweest”, aldus Ekstrand. “We zijn blij dat hij er dit jaar een keer bij is.”

Coach van de All-Stars uit het oosten is Larry Bird, de voormalige sterspeler van de Boston Celtics en de huidige coach van de Indiana Pacers. Bird is bezig aan zijn eerste seizoen. Op grond van de beste seizoenprestatie van de Pacers is hij onlangs benoemd tot coach van de maand. Ekstrand gelooft niet dat er een verband is tussen de aanstelling van Bird als coach en de selectie van Smits, want Bird mocht niet meestemmen. Ekstrand: “Smits heeft zijn selectie te danken aan de seizoenprestaties van zijn team en aan zichzelf. En aan het feit dat hij dit seizoen blessurevrij is. Rik is bezig aan een zeer goed seizoen.”

Ster van het team uit het oosten is natuurlijk Michael Jordan, die van de fans iets meer dan een miljoen stemmen kreeg. Andere basisspelers zijn Grant Hill (Detroit Pistons), Shawn Kemp (Cleveland Cavaliers), Anfernee Hardaway (Orlando Magic) en Dikenze Mutombo (Atlanta Hawks). Het team van de Western Conference, dat George Karl van de Seattle Supersonics als coach heeft, bestaat uit Gary Payton (Seattle), Karl Malone (Utah Jazz), Kevin Garnett (Minnesota Timberwolves), Shaquille O'Neal en Kobe Bryan (beiden LA Lakers).

Jordan speelt zondag zijn elfde All-Star Game en evenaart daarmee Bird. Absolute recordhouder is Kareem Abdul Jabbar, die aan achttien All-Star Games meedeed. “Jordan is nog ver van een record”, aldus Ekstrand. “Er zijn ook nog diverse spelers met twaalf en dertien wedstrijden.”

De wedstrijd van zondag is de 48ste All-Star Game. Tot nu toe heeft het oosten dertig wedstrijden gewonnen en het westen zeventien. De All-Star Game heeft altijd precies midden in het seizoen plaats. Morgen zijn er nog reguliere wedstrijden, zondag is de All-Star Game en dan gaat dinsdag de competitie weer door. De winnende spelers krijgen ongeveer tienduizend dollar en de spelers van het verliezende team krijgen iets in de orde van vijfduizend dollar. “Het is natuurlijk maar een schijntje voor zulke goedbetaalde spelers”, zegt Ekstrand. “Maar de eer is ook wat waard.”