In kader fusie-onderzoek; Brussel wil inlichtingen accountants

BRUSSEL/ROTTERDAM, 4 FEBR. De Europese Commissie heeft een vertrouwelijke vragenlijst gestuurd naar honderd grote accountantsfirma's om erachter te komen hoe ze geld verdienen aan de controle van jaarrekeningen. Dit heeft de woordvoerder van de Commissie vanochtend bevestigd.

Volgens de Financial Times van vandaag vermoedt Europees commissaris Van Miert (Mededingingsbeleid) dat de 'Big Six' onder de accountants - Coopers & Lybrand, Price Waterhouse, KPMG, Ernst & Young, Arthur Anderson en Deloitte & Touche - hun prijzen kunstmatig laag houden om concurrenten uit de markt te drukken. Volgens de woordvoerder van de Commissie wil Van Miert “in het algemeen” weten hoe de prijsvorming bij de accountants tot stand komt en hoe de markt in elkaar steekt.

Het onderzoek is onderdeel van een veel grotere studie naar de effecten op de vrije mededinging van de voorgenomen fusies van Coopers & Lybrand met Price Waterhouse en van KPMG met Ernst & Young. De antwoorden moeten duidelijk maken of de grote accountants hun diensten nu tijdelijk onder de kostprijs aanbieden en de verliezen spreiden over de komende jaren. Dat zou volgens de Financial Times voor Van Miert betekenen dat de Grote Zes actief een monopoliepositie proberen te bereiken. Hij zal dan, zeggen waarnemers in Brussel, strengere voorwaarden verbinden aan een eventuele goedkeuring van de voorgenomen fusies. De accountants hebben de vrijheid om vragen niet te beantwoorden als ze daarmee naar hun eigen oordeel bedrijfsgeheimen zouden prijsgeven.

Een woordvoerder van Ernst & Young zei vanochtend dat zijn firma niet van plan is om zomaar te voldoen aan de wensen van Van Miert. “We hebben de enquête vanmorgen binnen gekregen, we gaan er eerst eens rustig naar kijken.” Voor Ernst & Young kwam het onderzoek onverwachts, aldus de woordvoerder. “Het laat wel zien hoe serieus Van Miert kijkt naar de fusies.”

Enkele van de 37 vragen uit de enquête van de Europese Commissie: Hoe komen de accountants aan het bedrag dat ze hun grote internationale klanten voor de controle op hun jaarcijfers in rekening brengen?

Hoe meten de accountants de winstgevendheid van hun controlewerk?

Waar halen de Grote Zes hun belangrijkste werknemers vandaan en hoe vaak stappen die over naar een concurrerende firma?

Hoe vaak lukt het een kleine firma een klant weg te halen bij de Grote Zes?