Singapore; Wachten op het 'Jaar van het Konijn'

SINGAPORE, 31 JAN. De laatste wilde tijger in Singapore liet het leven op 13 augustus 1902. Het beest werd in de buurt van de biljartkamer van het befaamde Raffles-hotel getroffen door een kogel en zakte ter plekke in elkaar. Wie zichzelf trakteert op een High Tea in de Bar and Billiard Room van het hotel kan bij binnenkomst een ingelijst krantenartikel uit de Singaporese Straits Times ontwaren waarin het geruststellende nieuws vermeld staat dat de tijger dood is, al zo'n 96 jaar inmiddels.

Maar sinds afgelopen woensdag is de tijger weer springlevend. Volgens de Chinese kalender begon die dag immers het Jaar van de Tijger, een van de twaalf dieren in de Chinese zodiak (dierenriem). De notoir bijgelovige Chinezen verbinden aan alle twaalf dieren, van de draak tot de rat en van het paard tot de slang, aparte verwachtingen, voor- en nadelen, vrees en voorspoed. Ook in Singapore, waar driekwart van de ruim drie miljoen mensen Chinees is, speelt de eeuwenoude Chinese horoscoop dezer dagen wederom een centrale rol tijdens de viering van het nieuwe jaar.

De afgelopen jaren vroegen de meeste Chinezen in Zuidoost-Azië zich bij de viering van het nieuwe jaar vooral af hoe zij de komende periode hun persoonlijke welvaart verder konden vergroten. De overzeese Chinezen bepalen maar zes procent van de bevolking in deze regio, maar bezaten volgens analisten tot voor kort zo'n zeventig procent van de welvaart. Anno 1998 zijn de zaken wat anders komen te liggen. Menig overzeese Chinees speurt nu naar de beste manier om nog enig vermogen over te houden na de klap die de economieën sinds de zomer vorig jaar kregen uitgedeeld. De crisis beheerst alles in Azië, dus nu ook de bespiegelingen over het jaar van de tijger.

Waar vroeger de kracht en de moed van het ontzagwekkende beest borg stond voor optimistische bespiegelingen, overheerst nu de angst dat het wispelturige karakter van de tijger wel eens een matig of misschien zelfs slecht jaar kan veroorzaken. De onzekerheid onder de etnische Chinezen is zeker in de 'leeuwenstad' Singapore (Singa is leeuw, pura is stad) de laatste weken opvallend hard opgelopen. Vraag maar aan Chong Swan Lek, een Feng Shui-master, die mensen op basis van zijn brede kennis van de Chinese kalender vertelt wat zijn landgenoten dit jaar beter wel of juist niet kunnen doen. “De afgelopen weken zat mijn agenda helemaal vol”, vertelt de 64-jarige Chong, die zijn adviezen baseert op een eeuwenoude confucianistische leer die draait om de harmonie tussen hemel, mens en aarde. “Als de tijden goed zijn, dan komt niemand me opzoeken. Net zo goed als u niet naar de dokter gaat als u gezond bent. Maar nu het slecht gaat in deze regio, en de economie in staat van crisis verkeert, komen mensen mij vragen hoe ze hun pijn kunnen verzachten.”

Vorige week kreeg Chong bezoek van Gracie Low en haar vriend John Yong. Zij hadden besloten te trouwen, maar vroegen zich plotseling af of dat wel zo'n goed plan was. Niet dat de liefde tussen beiden haar beste tijd gehad had. Integendeel. De twee zaten tijdens de sessie bij Chong onafgebroken hand in hand. Nee, hun vraag betrof het tijdstip van het huwelijk. Was het jaar van de tijger niet een slecht jaar om te trouwen? Was het niet vragen om problemen als zij (een varken, in Chinese kalendertermen) en hij (een aap) juist het gesternte van de tijger uitkozen om elkaar eeuwige trouw te beloven?

“Een paar vrienden van ons hebben hun huwelijk vervroegd, om nu nog in het Jaar van de Os te trouwen. Maar we zijn te laat om dat nog te regelen”, opende de toekomstig bruidegom een beetje beduusd de praatsessie met de 'meester'. Inderdaad, zei Chong na wat gespeur in tabellen en garfieken vol Chinese tekens. Trouw nog maar even niet. Stel het feest maar uit tot na 15 februari volgend jaar. Dan breekt het Jaar van het Konijn aan en dat zou deze geliefden veel geluk en voorspoed brengen.

“Het is opvallend hoeveel jonge mensen hier toch gevoelig zijn voor dergelijke adviezen”, zegt professor Lee Chuek Yin van de nationale universiteit in Singapore. “Iedereen wil op safe spelen, daarom zoeken ze naar een goede dag om te trouwen of een eigen zaak te beginnen. Zelfs hoog opgeleide mensen hangen erg aan deze filosofie. Het idee is: geen onnodige risico's nemen.”

Chong heeft het er maar druk mee. Ook nu het tijger-jaar alweer een paar dagen oud is, weet men zijn zaak te vinden. Is hij dan een van die weinigen in Azië die nu profiteert van de crisis en de onzekerheid. Nee, zegt Chong. “Ik geef mensen nooit een rekening voor mijn advies. De klant mag zelf beslissen wat hij geeft. Mijn vaste klanten hebben nu minder geld door de valuta-crisis. De miljardairs zijn miljonairs geworden. Maar ik heb meer klanten dan ooit, dus dat compenseert het weer”, lacht hij. “En bovendien, als mijn adviezen kloppen, komen ze terug en hebben ze straks allemaal weer voldoende geld om me goed te betalen!”