Hingis verliest haar onschuld maar niet haar troon

MELBOURNE, 31 JAN. In een jaar tijd heeft de 17-jarige koningin van het vrouwentennis haar onschuld verloren en ervaart ze de lasten van een regime dat niet alleen door haar generatiegenoten wordt aangevochten. Voor het eerst in haar even korte als stormachtige carrière moest Martina Hingis vanmorgen in Melbourne een grandslamtitel verdedigen en een glansrijk examen werd het niet.

Conchita Martinez speelde te passief om Hingis werkelijk te verontrusten en in twee sets (6-3 en 6-3) veroverde de Zwitserse haar vierde grote titel in het enkelspel. “Dit was de moeilijkste grandslam die ik heb gewonnen”, zei Hingis na afloop.

Ook in de finale van de Open Australische kampioenschappen zocht Hingis vergeefs naar de supervorm die haar vorig jaar maar liefst 75 overwinningen tegenover slechts vijf nederlagen had opgeleverd. Vooral aan het net maakte Hingis een kwetsbare indruk en Martinez had opvallend veel succes met haar zware topspinballen. Maar wederom was het spel van Hingis degelijk genoeg voor een nieuwe hoofdprijs. “Nu weet ik hoe moeilijk het is een titel te verdedigen”, biechtte Hingis tijdens de huldiging op. “Vorig jaar verwachtte niemand iets van mij. Nu heb ik voortdurend onder grote druk gestaan.”

De druk zal alleen nog maar toenemen, want binnenkort zal Steffi Graf na een blessureperiode van acht maanden haar rentree maken. Graf is de enige speelster die nog niet van Hingis heeft verloren. Of de 28-jarige Duitse na haar lange revalidatie in staat zal zijn Hingis serieus aan de tand te voelen, moet worden afgewacht. Graf heeft zich reeds bescheiden opgesteld met de wens nog één keer te schitteren op Wimbledon. Ambities om opnieuw de troon van het vrouwencircuit te bestijgen, zegt ze niet meer te hebben. Desondanks zal Hingis niet kunnen ontsnappen aan het benauwende idee dat ze dit jaar van alle kanten onder vuur zal worden genomen.

In Melbourne heeft Hingis de eerste aanval met succes weten af te slaan, al bleef Jana Novotna thuis en ontbraken Graf en Seles wegens blessures. De inzinking van Hingis eind vorig jaar en haar verrassende uitglijder in Sydney tegen Venus Williams inspireerden de oppositie echter tot steviger taalgebruik dan de nummer één van de ranking van hen gewend was. Terwijl de oude generatie bij monde van Mary Pierce en Conchita Martinez de hoop uitsprak dat Hingis zou bezwijken onder haar nieuwe status beklommen haar jonge uitdagers brutaal de barricaden.

In één adem kondigden de zusjes Williams en Anna Kournikova hun machtsgreep aan. “Of het moeilijk is de beste van de wereld te worden?”, vroeg Venus Williams zichzelf af in Sydney. “Welnee, ik sta nu 25ste, nog 24 stappen en ik ben er.” Bij aankomst in Australië wekte Hingis nog de indruk dat de revolutie van de 'new guns' in het vrouwencircuit achter haar rug had plaatsgevonden. Het spel van de 17-jarige Venus Williams noemde ze chaotisch, Kournikova had ze al twee keer in een grandslamtoernooi verslagen en de 15-jarige Mirjana Lucic toonde nog te veel respect voor de partner met wie ze in Melbourne verrassend de titel in het dubbelspel won.

Maar zelfs zonder adequate voorbereiding manoeuvreerde Hingis behendig door het mijnenveld op Melbourne Park. De Zwitserse werd daarbij geholpen door de loting die de zusjes Williams dwong elkaar af te maken, waarna winnares Venus sneuvelde in het duel met Lindsay Davenport. Hingis wankelde opvallend genoeg alleen tegen Kournikova die in de derde ronde op 4-3 in de derde set verkrampte op het moment dat een sensatie dichtbij leek. Ook aan Huber moest Hingis een set afstaan, maar - met dank aan de zwakke Davenport - Martinez was uiteraard de ideale tegenstander in de matige finale.

Melanie Molitor had haar dochter beloofd niet in pure extase uit de spelersbox te springen en ook in de familie Hingis zijn de verhoudingen gewijzigd. Martina is niet langer het spelende kind dat paardrijden en skateboarden soms leuker vond dan een tennispartij. De nog prille heerschappij in haar sport lijkt Hingis soms jaren ouder te hebben gemaakt en dat besef drong vooral tot haar door met de 15-jarige Lucic aan haar zijde. “Vroeger liep ik aan de hand van ervaren speelsters als Sukova en Zvereva”, vertelde Hingis. “Nu ben ik de aanvoerder van het team en voert Mirjana stipt mijn opdrachten uit.”

De boezemvriendin van Hingis klapte vanochtend haar handen stuk voor de overwinning op Martinez. De ironie wil dat juist Lucic één van de symbolen is van de girl power die zich nu tegen Hingis gaat richten. “Maar Martina is een ware kampioene”, besefte Lucic. Een kampioene die zich vooral vanwege haar mentale weerbaarheid onderscheidt van de rest.

Ook over haar populariteit hoeft Hingis zich geen zorgen te maken. Haar dagboek op internet is met meer dan 300.000 hits op de eerste twee dagen van het toernooi een doorslaand succes. Op haar web-site (http:\www.corelwtatour. com) babbelt Hingis er vrolijk op los over haar favoriete maaltijden en de filmsterren (Bruce Willis) die ze bewondert. Vandaag schrijft ze ongetwijfeld een nieuw hoofdstuk over haar heerschappij in het vrouwentennis.