Rhône-Poulenc steekt miljarden in 'nieuw gezicht'

Het Franse Rhône-Poulenc volgt een trend in de farmaceutische industrie: splitsing van life sciences (geneesmiddelen voor mens en dier en gewasbe- scherming) en de chemische poot. Een stap terug om verder te kunnen springen.

PARIJS, 30 JAN. Het lijkt dramatisch, maar dat is het bepaald niet, zo zei topman Jean-René Fourtou van het Franse farmacie- en chemie-concern Rhône-Poulenc gisteren bij de presentatie van de cijfers over 1997. Een verlies van bijna vijf miljard franc is niet gering, maar het moest worden genomen om een betere toekomst zeker te stellen. Een stap terug om verder te kunnen springen, luidt een Franse uitdrukking.

Rhône-Poulenc volgt het voorbeeld van grote concerns in de sector als het Britse ICI en het Zwitserse Novartis. De activiteiten op het gebied van life sciences (geneesmiddelen voor mens en dier en gewasbescherming) komen los te staan van de chemie.

ICI bracht de life sciences onder in Zeneca en behield zijn eigen naam voor de chemie. Novartis, waarin Ciba-Geigy en Sandoz opgingen, zonderde de chemie af en Rhône-Poulenc parkeert chemie, vezels en polymeren in een nieuw bedrijf met een stokoude naam, Rhodia.

Om de positie op de gebieden humane en veterinaire farmacie en gewasbescherming te versterken kocht Rhône-Poulenc eind vorig jaar het Amerikaanse Rorer uit voor 2,9 miljard franc. Het verzelfstandigen van de chemie onder de naam Rhodia was een duurdere operatie. Het bedrijf trok daar vorig jaar 6,8 miljard franc voor uit. Al met al leverden die ingrepen een verlies op van bijna vijf miljard franc, maar dat wil geenszins zeggen dat het slecht gaat met het bedrijf. De omzet steeg met 11,4 procent naar 89,955 miljard franc. Zouden er geen voorzieningen zijn getroffen voor 'het nieuwe gezicht' van Rhône-Poulenc, dan zou de netto winst zijn uitgekomen op ruim 3,4 miljard franc, een stijging van 24,7 procent ten opzichte van 1996.

De herstructurering van de chemische poot zal dit jaar nog eens een investering vergen van twee miljard franc, maar tegelijk wordt Rhodia naar de beurzen van Parijs en New York gebracht, hetgeen naar verwachting 13 miljard franc gaat opleveren. Daarna kan Rhône-Poulenc - met achterlating van de chemie - de opmars als farmacie-reus voortzetten.

Die sprong naar voren zit er duidelijk in nadat in 1995 het Amerikaanse bedrijf Fisons werd opgeslokt. Het voormalige Fisons zorgde eind 1995 voor een forse schuld, in 1996 voor een fors verlies, maar het afgelopen jaar voor een forse bijdrage aan de winst. Het aantal acquisities dat het voormalige Franse staatsbedrijf de afgelopen drie jaar heeft gedaan is zelfs voor de 68.400 werknemers, verdeeld over 160 landen nauwelijks nog bij te houden. Maar schaalvergroting is het motto in de farmaceutische bedrijfstak. Rhône-Poulenc staat volgens de meest recente cijfers wereldwijd op de dertiende plaats als het gaat om inkomsten die op het gebied van gezondheidszorg worden verkregen en heeft een behoorlijke 'pijplijn' met nieuwe producten.

Enigszins zorgelijk bij dat alles is de omstandigheid dat Rhône-Poulenc juist Zuid-Oost Azië als regio voor expansie heeft gekozen. De markten wankelen terwijl juist in Zuid-Korea en India joint-ventures zijn aangegaan voor de productie van vaccins. In China wordt met verscheidene bedrijven samengewerkt voor het maken van pesticiden die vooral de rijstoogsten moeten veilig stellen. Maar ook in Japan, Singapore en Indonesië is het concern buitengewoon actief. In het Indonesische Merak is het afgelopen jaar de productie-capaciteit voor het maken van latex emulsies verdubbeld.

Maar Fourtou duimt voor een spoedig herstel van die markten. “We houden gewoon vast aan ons doel om dit jaar een winst van twintig procent per aandeel te realiseren. Dat is knap ambitieus, maar haalbaar op voorwaarde dat de economische en monetaire omstandigheden gunstig zijn.”