Proces brand Switel begonnen

In Antwerpen begon het Switel-proces, naar de verantwoordelijkheid was voor de brand op oudjaarsavond 1994 waarbij vijftien doden vielen en meer dan 160 gewonden.

ANTWERPEN, 29 JAN. Bedrukte gezichten gisteren in de assisenzaal van het Antwerpse paleis van justitie. Slachtoffers van de brand in het Switel-hotel, familieleden en een legertje advocaten woonden de opening bij van de rechtszaak tegen de 47-jarige werknemer van het hotel, die verantwoordelijk was voor catering en 'versiering'. Hij wordt aansprakelijk gesteld voor de brand die uitbrak op oudjaarsavond 1994, toen tijdens een galadiner een kerstboom vlam vatte, waarschijnlijk omdat een kaars te dicht in de buurt stond en zou schuldig bevonden kunnen worden aan onopzettelijke doding en brandstichting. Als dat gebeurt, kunnen de slachtoffers volledige schadevergoeding eisen. De directeur van het hotel, die op de rampavond niet aanwezig was, werd buiten vervolging gesteld.

“Ik kom hier voor mijn man”, zegt Doris Burri, die haar 66-jarige echtgenoot verloor in de vlammenzee. “Ik heb twee keer een voorschot gekregen voor de onkosten. Maar een morele schadevergoeding, daar komt het op aan.” Ze wrijft haar handen over haar zwarte jas. “Met geld krijg ik mijn man niet terug. Wat ik krijg is een belachelijk schijntje in verhouding tot wat ik meemaak. Maar ik vind dat ik er recht op heb.” Burri - “op tien dagen na 42 jaar getrouwd” toen haar echtgenoot overleed - wil weten hoe het zit met slachtofferbijstand. ,Nooit heeft iemand gevraagd: heeft u hulp nodig?” Zo'n 280 brieven werden verstuurd naar slachtoffers en nabestaanden, die zich in de rechtszaak partij kunnen stellen. Zeker de helft heeft dat gisteren gedaan. Afgeschermd van de pers kunnen zij ook morgen nog de nodige formulieren invullen, bijgestaan door medewerkers van slachtofferhulp. De meesten kwamen nooit eerder in het imposante negentiende-eeuwse justitiepaleis van Antwerpen. De hal hangt dan ook vol affiches die de weg wijzen aan de 'benadeelden'.

Onder de slachtoffers van de Switel-ramp waren ook Nederlanders. Op de avond van de brand was onder meer de Nederlandse zanger Lee Towers met echtgenote en vrienden in de feestzaal van het vier-sterren hotel. Towers' echtgenote liep tweedegraads verbrandingen op. Een man uit Rotterdam die ernstige brandwonden opliep, zag in 1995 zijn eis om een schadevergoeding van 150.000 gulden verworpen worden door de rechtbank in Antwerpen. De totale schadeclaim wordt nu geraamd op 60 miljoen.

Slachtoffers kregen slechts een voorschot, omdat niet zeker was wie schuldig is. Alleen een individu, niet het hotel zelf, kan vervolgd worden. Mocht de hotelwerknemer schuldig wordt verklaard, draait de verzekeringsmaatschappij van het hotel waarschijnlijk voor de claims op. Volgens zijn advocaat voelt de beklaagde zich geïsoleerd, zondebok en niet schuldig aan de ramp. Als belangrijkste argument in de verdediging wil de advocaat aanvoeren dat niet zeker zou zijn waardoor de brand is veroorzaakt. Half mei beginnen de zittingen. Dan zal het gevecht tussen de verzekeringsmaatschappijen losbarsten.