Afgeschreven Martinez krijgt nieuwe kans tegen Hingis

MELBOURNE, 29 JAN. Conchita Martinez zonk op haar knieën en vouwde haar handen devoot om het racket dat haar na drieënhalf jaar weer in een finale van een grandslamtoernooi had gebracht. De Spaanse baseliner waande zich op 25-jarige leeftijd al een vrouw op middelbare leeftijd die slechts teerde op oude roem. Was Martinez ondanks haar Wimbledon-titel in 1994 al niet een relikwie van het ouderwetse vrouwentennis geworden?

Vanochtend werd de introverte speelster uit Barcelona weer keurig in het zadel geholpen door de falende Lindsay Davenport die Martinez met 66 onnodige fouten een vrijgeleide gunde naar de finale tegen titelverdedigster Martina Hingis. De 17-jarige Zwitserse werd vanochtend één set in verlegenheid gebracht door Anke Huber, maar de 23-jarige Duitse verstijfde toen ze in het derde bedrijf bij 1-0, 15-40 op de service van Hingis zelfs een overwinning in het vizier kreeg: 6-1, 2-6, 6-1. Laconiek reageerde de nummer één van de wereld over haar eigen inzinking. Complimenteus was ze voor haar tegenstander in de finale.

“Ik vond het al een verrassing dat Martinez de halve finales had bereikt. Maar ik had nooit verwacht dat ze Davenport zou kunnen verslaan.” Wie wel?

De martelgang op het centrecourt van Melbourne Park nam drie sets (4-6, 6-3 en 6-3) en bijna tweeënhalf uur in beslag, want elke game was een partij op zichzelf. Maar reclame voor het vrouwencircuit kon de confrontatie tussen Davenport en Martinez onmogelijk worden genoemd. Vooral de 21-jarige Amerikaanse liet talloze mogelijkheden door haar vingers glippen.

Zoveel kansen kreeg Davenport in het duel met haar oude kwelgeest dat ze zich verbijsterd afvroeg hoe ze die had kunnen vergooien. De Australian Open had haar toernooi moeten zijn. De olympisch kampioene van Atlanta had met die gouden medaille eindelijk het trauma over haar uiterlijk van zich afgeschud. Nog steeds kan Davenport niet naar zichzelf kijken op televisie, ook al vormen de beelden van nu een wereld van verschil met die van vroeger. Wie zijn ogen sloot hoorde de bonkige Davenport naar het net komen, als een op hol geslagen cavalerie.

Het leedvermaak over de gebrekkige motoriek van Davenport wordt inmiddels ruimschoots gecompenseerd door het respect voor de metamorfose die ze afgelopen jaar heeft ondergaan. Voor het eerst in haar carrière was de Amerikaanse hardhitter als tweede geplaatst op een grandslamtoernooi. Nadat ze in de eerste ronde van de Australian Open een matchpoint had overleefd tegen de Slowaakse Habsudova holde Davenport ongestoord naar de halve finales en maakte ze onderweg gretig een einde aan de Williams-mania.

Juist daarom had de afgeslankte, kort geknipte Davenport nooit mogen verliezen van een speelster die vorig jaar bijna het respect voor zichzelf had verloren. Maar Davenport, die al zes keer eerder verloor van Martinez, leek vanochtend angstig veel op de Davenport van weleer. De Amerikaanse besefte hoeveel emoties ze bij haar tegenstander had losgemaakt. Zij kende namelijk haar problemen. “Ze wisselde de ene coach in voor de andere en had het ook moeilijk in haar privé-leven. Daardoor bezat Conchita totaal geen zelfvertrouwen.”

Als vanouds hield Martinez de deur naar haar ziel angstvallig gesloten, want alleen insiders mogen weten dat haar liefdesrelatie met de vorig jaar teruggetreden dubbelspel-specialiste Gigi Fernandez op de klippen is gelopen. Maar ook haar arsenaal op de baan was aan slijtage onderhevig en de ongemotiveerde, aan overgewicht lijdende Martinez tuimelde zelfs tijdelijk uit de toptien. De zware topspin in haar forehandslagen en de bijna glibberige slice met de backhand leken roestige wapens in een strijd met de nieuwe generatie die kracht aan fitness koppelt.

Toch heeft Martinez nooit het idee gehad dat zij al afgeschreven was en na haar onverwachte finaleplaats in Melbourne durfde ze de 'new guns' zelfs openlijk uit te dagen. “Ik ben ervan overtuigd dat speelsters als Kournikova en de zusjes Williams dit jaar minder aandacht krijgen dan in 1997, omdat hun prestaties een vertekend beeld gaven van de verhoudingen in het vrouwencircuit. Graf heeft vorig jaar nauwelijks gespeeld, Seles was niet in topvorm en Sanchez-Vicario en ik beleefden ook al een slecht seizoen. Het was een vreemd jaar, waarin het leek alsof alleen de jonge meiden goed speelden. Volgens mij zal het vrouwentennis dit jaar meer in balans zijn.”

Toch lijkt het uitgesloten dat Martinez in de finale Martina Hingis serieus zal kunnen bedreigen. De 17-jarige Zwitserse speelde nog als junior op Wimbledon toen haar Spaanse tegenstander het afscheidsfeest van Martina Navratilova bedierf door de destijds 37-jarige Amerikaanse af te houden van een recordaantal titels. Vergeleken met de duizelingwekkende progressie van Hingis sinds die bewuste Wimbledon-finale lijkt Martinez te hebben stilgestaan. Ondanks haar triomftocht in Melbourne kijk je naar Martinez als naar een oude foto waarop ze er zo mooi opstond.