Kucera verslaat titelhouder; Dramatische aftocht voor Pete Sampras

MELBOURNE, 28 JAN. Na Roland Garros en de US Open zal ook de Australian Open worden gewonnen door een tennisser die nog geen grandslamtitel achter zijn naam heeft staan. Na zijn dramatische aftocht op Melbourne Park erkende Pete Sampras dat het huidige circuit dermate aan kwaliteit heeft gewonnen, dat ook hij kwetsbaar is als de nummer 20 van de wereldranglijst een superdag beleeft. “Dit doet pijn, want ik leef voor de grandslams en ik wil graag het recordaantal titels van Roy Emerson verbeteren”, verzuchtte Sampras gisteren na zijn pijnlijke nederlaag in vier sets (6-4, 6-2, 6-7 en 6-3) tegen Karol Kucera.

Nu trof de onttroonde titelverdediger het niet dat Kucera dit jaar is vergeten wat verliezen is. Nadat de flegmatieke Slowaak met zijn landgenote Karina Habsudova de Hopman Cup had veroverd, gaf hij ook op het ATP-toernooi in Sydney zijn visitekaartje af door in de finale Tim Henman te kloppen. Toch had Sampras nooit verwacht dat hij zijn titel zou moeten inleveren in een kwartfinaleduel met een speler die hij in 1996 nog op Wimbledon had verslagen. Sindsdien heeft Kucera echter een opmerkelijke progressie geboekt en niet alleen in zijn spel lijkt de 24-jarige Slowaak verdacht veel op zijn coach Miloslav Mecir.

De bebaarde Tsjech werd in zijn hoogtijdagen als tennisser Big Cat genoemd, omdat hij als een kat over de baan leek te sluipen. Vanwege een chronische rugblessure reikte Mecir op de grandslams nooit verder dan een halve finale op Wimbledon, waarin hij in 1988 Stefan Edberg slechts twee sets wist te betoveren. Zo ingetogen als Mecir destijds op zijn onnodige nederlaag reageerde, zo onderkoeld begroette Kucera de mooiste overwinning uit zijn loopbaan. “Vergeef me dat ik niet uitbundig ben”, luidde zijn excuus. “Maar ik zit mentaal nog steeds in de partij. Is hij werkelijk afgelopen?”

Kucera speelt morgen in de halve finales tegen zijn voormalige landgenoot Petr Korda met wie hij voor het ontbonden huwelijk tussen Tsjechië en Slowakije regelmatig in Praag trainde. Sampras zal er niet op wachten. De 26-jarige Amerikaan vliegt vandaag al terug naar Florida in de wetenschap dat hij er voor de tweede achtereenvolgende keer niet in is geslaagd een grandslamtitel te verdedigen.

Hebben Korda, zijn bedwinger op de US Open, en Kucera hem tot bezinning gedwongen? Sampras, bedachtzaam: “Kucera heeft uitgerekend tegen mij de partij van zijn leven gespeeld. Ook op Flushing Meadows trof ik een tegenstander die vrijuit speelde. De nederlaag tegen Korda heeft pijn gedaan. Ik had tijd nodig dat verlies te verwerken, omdat ik even niets meer had om naar uit te kijken. Toch heb ik het jaar goed afgesloten op de ATP Masters in Hannover. Het is moeilijk te aanvaarden dat ik op de grandslams partijen heb verloren die ik vroeger nog uit het vuur zou hebben gesleept. Maar niemand hoeft te twijfelen aan mijn motivatie. Ik kijk uit naar een herkansing.”