Dwarsligger Rios beter in balans dan ooit

MELBOURNE, 28 JAN. Als Marcelo Rios zijn criticasters definitief de mond wil snoeren, kan hij dat deze week doen op Melbourne Park. Vanochtend bereikte de 22-jarige Chileen voor het eerst in zijn carrière de halve finales van een grandslamtoernooi door de Australian Open in vier sets (6-7, 6-4, 6-4 en 6-0) te verlossen van Alberto Berasategui. Maar goddelijk tennis wordt bij Rios zo vaak afgewisseld met geestelijke inzinkingen dat hij zelfs in een kaalgeplukt toernooi niet zonder meer favoriet voor de titel mag worden genoemd.

Toch lijkt Rios beter in balans dan ooit. Sinds zijn hartverwarmende debuut op Roland Garros in 1994, toen hij Pete Sampras ernstig in verlegenheid bracht, is de linkshandige baseliner steeds gesneuveld in de kwartfinales van een grandslamtoernooi. Twee keer werd hij uitgeschakeld door Michael Chang en na zijn laatste nederlaag tegen de net zo kleine (1.75 meter) Amerikaan op de US Open bezwoer Rios dat hij zich als gevestigde toptienspeler dit jaar ook op het hoogste platform zou manifesteren. In Melbourne was de loting hem goed gezind. Chang kwam hij dit keer niet tegen.

Maar is Rios werkelijk naar Melbourne gekomen om zijn eerste lauwerkrans op te halen? Hoewel de Zuid-Amerikaan al twee jaar in de toptien bivakkeert, heeft hij de ATP Masters nog weten te mijden. Het officieuze wereldkampioenschap voor de beste acht tennissers van het jaar wordt op tapijt gespeeld en die ondergrond haat hij. In november moest Rios nog zijn best doen om het WK mis te lopen. Alleen door het toernooi in zijn geboortestad Santiago niet te winnen, liep de Chileen de achtste plaats op de wereldranglijst en daarmee het WK in Hannover mis. De aframmeling in de finale (6-1 en 6-2) op zijn favoriete gravel tegen de Spanjaard Alonso wekte daarom geen verbazing.

Rios zou een vriend van voetbalcoach Louis van Gaal kunnen zijn. Waar hij de grootste hekel aan heeft, werd hem in Melbourne gevraagd. “Aan journalisten die domme vragen stellen”, luidde het kille antwoord. En dat waren er nogal wat volgens de vlieggewicht met de parmantige paardenstaart in zijn haar. Maar Chili ligt aan zijn voeten en daarom kon Rios zich felle ruzies met de Chileense tennisfederatie permitteren, maakte hij zonder pardon zijn voorganger Hans Gildemeister belachelijk en toont hij voor niets en niemand respect.

Rios maakt immers zelf wel uit wat goed voor hem is. Als kind van veertien jaar werd hij al van school getrapt, omdat zijn wangedrag niet langer was te tolereren. Zijn talent is onmiskenbaar, maar in enkele jaren tijd heeft Rios zich ontwikkeld tot de schrik van de toernooi-directeuren. Bij Piet van Eijsden komt hij er in elk geval niet meer in, hoewel Rios als voormalige winnaar een sieraad is voor de Dutch Open in Amsterdam. Ook bij de andere tennissers is de Chileen niet bijzonder geliefd.

Geen wonder dat Berasategui even twijfelde aan de oprechtheid van zijn tegenstander, toen die meteen na afloop van de partij doodleuk meldde dat hij een vijfde set vanwege hevige kramp niet had aangekund. Maar als een doodskus was het niet bedoeld. “Ik dacht dat Marcelo mij gek wilde maken met die opmerking”, vertelde Berasategui. “Maar ik heb hem na de partij nog gesproken in de kleedkamer en daar zag ik dat hij inderdaad last had van kramp. Als ik dat eerder had geweten, zou ik wat meer mijn best hebben gedaan in de vierde set. Maar na mijn marathonpartijen tegen Rafter en Agassi had ik geen energie meer over. Ik was telkens een seconde te laat.”

En zo werd één van de meest curieuze tennissers uit het circuit het slachtoffer van een begenadigde opponent die het gif uit zijn spel wist te halen. Agassi had het na zijn onthutsende nederlaag nog voorspeld. “Door die extreme grip is de forehand van Berasategui bijna niet te lezen. Met dat wapen is hij wellicht de beste tennisser ter wereld. Maar Rios kan hem als linkshander dwingen meer met zijn backhand te slaan en dan moet ik nog zien hoe Alberto daar op reageert.” Als een uitgeputte stierenvechter wiens extreme 'ruitenwisserslag' dit keer zijn weinig heroïsche ondergang inluidde.