Ullrich ondergaat Ullimania met geduld

BONN, 27 JAN. Tussen de maatkostuums en de mantelpakken viel de vrijetijdskleding van Bjarne Riis een beetje uit de toon tijdens de ploegpresentatie van Team Deutsche Telekom. De Deense wielrenner stond met de handen in de zakken en de sporttas over zijn schouders ontspannen tegen een paal geleund.

Hij maakte een sjofele indruk in het statige hoofdkantoor van de hoofdsponsor. Het leek een stil protest tegen de Ullimania, de verheerlijking die zijn ploeggenoot Jan Ullrich gisteren in Bonn ten deel viel. Riis: “Ik hoop dat Jan bestand is tegen deze gekte.”

De kortstondige opleving van de Deense wielersport was een peulenschil vergeleken met de Radsport Boom in Duitsland. De Tourzege van Riis in 1996 leidde tot dolle taferelen in het centrum van Kopenhagen. De Tourzege van Ullrich in 1997 heeft sportieve en commerciële veranderingen teweeggebracht. Ullrich werd in Duitsland uitgeroepen tot sportman van het jaar. Zijn ploeggenoten kregen gisteren een hoge onderscheiding van de minister van Binnenlandse Zaken. Telekom verlengde de sponsorovereenkomst met vier jaar en weet zich dit seizoen financieel gesteund door de staatszender ARD. De Tour trok vorige zomer veertig miljoen Duitse televisiekijkers, vandaar.

Verder heeft Ullrich zijn naam verbonden aan een juniorenteam van Telekom, dat in navolging van Italiaanse en Nederlandse wielerploegen de jeugd beter wil laten doorstromen. De Oost-Duitsers Olaf Ludwig en Peter Becker moeten de talenten klaarstomen voor het grote werk. Ludwig werd als staatsamateur olympisch kampioen en was op latere leeftijd een voorbeeldige wielerprof bij Peter Post. Becker is de ontdekker van Ullrich en nog altijd zijn persoonlijke trainer. Volgens de naamgever verdient de jeugd dezelfde gedegen opleiding die hij als kleine jongen in de DDR heeft genoten. “Veel jongens beginnen in het Westen te laat met professioneel wielrennen. Daarin moeten we verandering brengen”, verklaarde Ullrich zijn bijdrage aan het jeugdplan.

Als blikvanger van tientallen cameramensen en honderden fotografen maakte de 24-jarige Ullrich een volwassen indruk. Hij stond de pers geduldig te woord en deelde op zijn gemak handtekeningen uit. Na een trainingsstage op Mallorca is het overtollige vet (twaalf kilogram extra) gehalveerd, tot opluchting van zijn Belgische ploegleider Walter Godefroot. “In de winter mag een renner veel toekomen, maar Jan moest oppassen voor alle feestpartijen. Gelukkig is hij een jongen uit het Oosten. Discipline hoeven we hem niet meer bij te brengen.”

De serieuze levenswijze kan Ullrich nog goed van pas komen in het chauvinistische Duitsland. Hij zou niet de eerste sportman zijn die aan de druk ten onder gaat. Op Mallorca werd hij deze maand opgewacht door de verzamelde media. Zij hadden meer aandacht voor zijn onderkin dan voor zijn seizoensopbouw. De Duitse pers heeft veel belangstelling voor het privéleven van Ullrich.

In het serieuze dagblad Süddeutsche Zeitung stond vorige week een vraaggesprek met de sprinter Erik Zabel, die zich beklaagde over de heldenverering voor Ullrich en zijn kortstondige topvorm. Volgens Zabel mag een Tourwinnaar zich niet alleen richten op de zomermaanden. Ullrich reageerde kalmpjes op de aantijgingen van zijn ploeggenoot. “In de tijd van Merckx kon je het hele jaar uitblinken, tegenwoordig is dat onmogelijk. Ik ben nog jong, maar ik word steeds sterker. Mijn programma zal elk jaar worden uitgebreid.” Zabel verkondigde gisteren, niet helemaal onverwacht, dat zijn woorden in het bewuste artikel waren verdraaid. “Alleen de datum boven de pagina klopte. Voor de rest is alles gelogen.”

De vriendschappelijke sfeer bij de presentatie werd nog beter geïllustreerd door de weinig geloofwaardige theorie over het gedeelde kopmanschap. Volgens Riis, Ullrich en Godefroot gaat de ploeg dit seizoen met twee leiders fietsen, ongeacht de verschillende prestatiecurves in 1997. Riis is gebrand op revanche. “Vorig jaar had ik veel pech in de Tour, anders was het zeker spannend geworden.” Ullrich is te beleefd om het leiderschap op te eisen. “We hebben geen geheimen voor elkaar. Gezonde concurrentie is wunderbar.” Godefroot is een geboren diplomaat. “We hebben twee wereldspitsen. De ene heeft de ander nodig om te winnen.”