Vertrouwelingen teruggeroepen naar Witte Huis

WASHINGTON, 26 JAN. President Clinton heeft vertrouwelingen uit zijn vorige regering teruggehaald naar het Witte Huis, om zich beter te kunnen verweren tegen het seksschandaal dat vorige week naar buiten kwam. Hillary Clinton speelt volgens de Amerikaanse pers een hoofdrol bij de verdediging van haar man.

Clinton zelf heeft nog altijd geen gedetailleerd, publiekelijk verweer gegeven tegen de beschuldiging dat hij in het Witte Huis een verhouding had met een voormalige stagiaire, en dat hij haar heeft aangespoord om daarover onder ede te liegen. Maar medewerkers van de president verdedigden hem gisteren in discussieprogramma's op de televisie, en herhaalden zijn ontkenning zonder daar enige verheldering aan toe te voegen. Ook lanceerden ze een felle aanval op Kenneth Starr, de onafhankelijke aanklager die onderzoekt of Clinton strafbare feiten heeft begaan. “Het wordt oorlog”, waarschuwde Clintons informele adviseur James Carville aanklager Starr, die hij verweet door partijpolitieke motieven gedreven te worden.

De politieke veteraan Mickey Kantor, voormalig campagneleider van Clinton en ex-minister van handel, voegde zich dit weekeinde bij het team van advocaten van de president. Harold Ickes, die begin vorig jaar aan de kant werd gezet als plaatsvervangend stafchef van het Witte Huis, keerde terug als informeel politiek adviseur. En ook Harry Thomasson, een televisieproducent en oude vriend van de Clintons, is aan de kleine kring van naaste adviseurs toegevoegd.

Monica Lewinsky, de vrouw met wie Clinton een verhouding zou hebben gehad, wil volgens haar advocaat graag alles vertellen wat ze weet. “En dan zien we wel wat er verder gebeurt”, aldus de advocaat. In ruil voor die informatie vraagt Lewinsky volledige vrijstelling van strafvervolging, maar onderhandelingen daarover met Kenneth Starr hebben nog niets opgeleverd. Begin deze maand ondertekende Lewinksy een verklaring waarin ze onder ede stelde dat van een verhouding geen sprake was. Ook Clinton heeft dat onder ede verklaard, tegenover de advocaten van Paula Jones. Maar in gesprekken die op de band zijn opgenomen, vertelt Lewinsky over een verhouding met de president.

De ernst van de crisis werd zaterdag onderstreept door Leon Panetta, Clintons voormalige stafchef, die zei dat Clinton plaats moet maken voor vice-president Gore als de aantijgingen waar zijn. Een andere voormalige medewerker, George Stephanopoulos, zei dat het politieke overleven van Clinton afhangt van de vraag of hij “de waarheid, de volledige waarheid en niets dan de waarheid spreekt.”

Pagina 5: 'Getuigen van seks in studeerkamer'

Henry Hyde, de invloedrijke Republikeinse voorzitter van de commissie voor justitie in het Huis van Afgevaardigden, zei dat meineed, het aanzetten tot meineed en het belemmeren van de rechtsgang “heel wel” gronden kunnen zijn om een afzettingsprocedure in gang te zetten. Alleen een seksuele verhouding met een 21-jarige stagiare in het Witte Huis noemde hij schokkend, maar onvoldoende grond voor afzetting. Clintons politieke adviseur Rahm Emanuel ontkende gisteren met klem dat er in het Witte Huis “discussies over aftreden” worden gevoerd.

De onafhankelijke aanklager zoekt intussen naar een onafhankelijke bevestiging van de berichten over de verhouding van de president en Lewinsky. Met name is hij op zoek naar bevestiging van het bericht dat de televisiezender ABC gisteren uitzond, dat getuigen de twee in het Witte Huis in een intieme situatie hebben gezien, in de particuliere studeerkamer van de president naast de Oval Office of de bioscoop van het Witte Huis, kort voordat Lewinsky van het Witte Huis werd overgeplaatst naar het Pentagon.

In de Amerikaanse media zijn de afgelopen dagen nieuwe gegevens over de kwestie naar buiten gekomen. Zo lieten medewerkers van de openbare aanklager uitlekken dat Lewinksy op de bandopnames vertelt over orale seks en “telefoonseks” met de president.

In Lewinsky's appartement heeft de politie onder meer haar computer in beslag genomen, een jurk en een exemplaar van Walt Whitman's boek Leaves of Grass, met een opdracht van de president die niet intiemer was dan: 'Beste wensen, Bill Clinton'. Op de Amerikaanse televisie zijn beelden vertoond van een feestelijke ontvangst die Bill Clinton door het personeel van het Witte Huis werd bereid na zijn herverkiezing. Op de beelden is te zien hoe Clinton Lewinksy omhelst, zoals iemand een goede kennis omhelst.

Volgens het Witte Huis heeft president Clinton zich door het schandaal niet uit zijn gewone doen laten brengen. Zaterdag hield hij zijn wekelijkse radiopraatje, dat deze keer gewijd was aan fraudebestrijding bij ziektekostenuitkeringen. Verder zou hij gewerkt hebben aan zijn State of the Union-rede, die hij morgen zal houden voor de gezamenlijke huizen van het Congres. In overleg met meerderheidsleider Trent Lott van de Senaat is besloten om de jaarlijkse toespraak door te laten gaan, ondanks alle opschudding en onzekerheid over het schandaal.

Naar verwachting zal Clinton de kwestie niet in het openbaar aan de orde stellen voor duidelijk is of Lewinsky haar versie van de gebeurtenissen verandert. Gisteren gingen de Clintons samen naar de kerk. 's Avonds keken ze volgens een woordvoerder met enkele vrienden, onder wie dominee Jesse Jackson, naar de Super Bowl op de televisie.

Zaterdagavond ontvingen ze in het Witte Huis onder meer de filmsterren Robert Duval en Farah Fawcett, voor een voorpremière van de film The Apostle, over een dominee die zijn huwelijk te gronde richt met zijn amoureuze avonturen en die verlossing zoekt door te gaan preken.

Linda Tripp, de vrouw die met Lewinsky bevriend was en die haar gesprekken met Lewinsky opnam op de band, blijkt het idee voor die bandopnames gekregen te hebben van een literaire agent in New York, Lucianne Goldberg, die ook over enkele van de banden beschikt. Goldberg, die een financieel succes boekte met de uitgave van de memoires Mark Fuhrman, de racistische agent uit de zaak O.J. Simpson, ontkent dat de bedoeling van de opnames was om er een boek van te maken.

De Democratische Partij faxte dit weekeinde informatie over Goldberg naar de media, om journalisten te herinneren aan haar rechtse overtuigingen. Als “spion” van de verkiezingscampagne van Richard Nixon, deed Goldberg zich in 1972 voor als journalist die een groot profiel over McGovern zou schrijven, waardoor ze toegang had tot zijn campagnehoofdkwartier.