Populariteit van Clinton gedaald door seksaffaire

WASHINGTON, 24 JAN. De populariteit van president Clinton bij het Amerikaanse publiek heeft een forse deuk opgelopen sinds aantijgingen over een nieuw seksschandaal naar buiten zijn gekomen. Dacht een week geleden nog zestig procent van de Amerikanen gunstig over de president, inmiddels is dat percentage gedaald tot vijftig, zo blijkt uit een opiniepeiling van het weekblad Time en CNN. Ook blijkt dat meer Amerikanen dit schandaal serieus nemen dan eerdere schandalen rondom Clinton.

Tegenover zijn voltallige kabinet weersprak Clinton gisteren nog eens de berichten dat hij een verhouding heeft gehad met een een voormalige stagiaire op het Witte Huis, Monica Lewinsky (24), en haar heeft aangespoord daarover onder ede te liegen. Minister van Buitenlandse Zaken Madeleine Albright zei na afloop van de kabinetsvergadering tegen de pers: “Ik geloof dat de aantijgingen volledig onwaar zijn.” En minister van Handel William Daley zei:“Daar sluit ik me bij aan. Absoluut.”

De advocaat van Lewinksy klaagde er gisteren in de media over dat de FBI en onafhankelijk aanklager Kenneth Starr zijn cliënt intimideren, om haar zo tot medewerking aan hun onderzoek te bewegen. Vorige week zouden “vier of vijf FBI-agenten en drie of vier aanklagers” haar in een hotel in de buurt van Washington hebben belaagd, om haar vervolgens negen uur te verhoren zonder dat zij de gelegenheid had een advocaat te bellen. Starr zou gedreigd hebben ook haar ouders in het onderzoek te betrekken.

Lewinsky, die zich heeft verschanst in haar appartement in het Watergate-gebouw in Washington, is volgens haar raadsman “kapot, bezorgd, in de war en bang”. Op 7 januari heeft ze onder ede schriftelijk verklaard dat ze geen verhouding met de president had, terwijl ze in gesprekken die een vriendin op de band heeft opgenomen, uitgebreid over een dergelijke verhouding vertelt. Als de beweringen op de band juist zijn kan ze aangeklaagd worden wegens meineed, wat haar op gevangenisstraf kan komen te staan. Lewinsky is al gedagvaard om voor een 'grand jury' te verschijnen.

Dit weekeinde zal de advocaat van Lewinksy naar verwachting met Starr spreken over de mogelijkheid dat ze vrijgesteld wordt van strafvervolging, in ruil voor volledige medewerking aan Starrs onderzoek. Dat zou kunnen betekenen dat ze tegen de president moet getuigen. Met haar instemming heeft de politie haar appartement doorzocht, en daar verschillende kleine cadeautjes van president Clinton aangetroffen.

Congresleden van beide partijen bewaren nog steeds een ongebruikelijk stilzwijgen over de crisis, de Democraten omdat ze erdoor in verlegenheid zijn gebracht, de Republikeinen omdat ze vrezen dat triomfalisme zich tegen hen zal keren.