Paulo Fresco; 'Amerikaan' baas Fiat

ROME, 23 JAN. Paolo Fresco heeft het grootste gedeelte van zijn succesvolle carrière buiten Italië doorgebracht, maar na zijn pensionering deze zomer als tweede man van General Electric komt hij terug naar zijn geboorteland om de leiding over te nemen van de Fiat-groep.

“Ik ben vereerd, maar niet verrast, reageerde de 64-jarige Fresco laconiek toen hem commentaar werd gevraagd op het nieuws dat de huidige topman van Fiat, Cesare Romiti, hem zal voordragen als zijn opvolger als de raad van bestuur volgende week vrijdag bijeenkomt. Fresco, die geldt als een van de belangrijkste internationale managers die Italië heeft, was vorig jaar opgenomen in de raad van bestuur.

Romiti zei dat hij blijft bij zijn afspraak om zijn functie neer te leggen als hij 75 wordt. Dat is op 24 juni. Romiti heeft bijna een kwart eeuw binnen Fiat gewerkt en met zijn harde management-stijl een essentiële bijdrage geleverd aan de versterking van de groep. Romiti had al jaren een groot deel van de uitvoerende macht voordat hij in 1994 Giovanni Agnelli opvolgde als Fiat-president.

“Ik ben ervan overtuigd dat Fresco de beste is waarop we konden hopen, zei Agnelli. “Hij is een Italiaan die ons land goed kent, maar lang in de Verenigde Staten heeft gewerkt en daar een managementcultuur heeft geabsorbeerd die gelijk staat met succes.

Agnelli zei niet te verwachten dat Romiti voor een rechtse partij de politiek in zal stappen, zoals wel is gesuggereerd. Romiti zelf liet gisteren zijn toekomstplannen open, maar suggereerde dat hij binnen een dochteronderneming van Fiat actief wil blijven als manager.

De komende man Fresco heeft voornamelijk binnen General Electric gewerkt. Vanuit de Italiaanse divisie van het Amerikaanse bedrijf is hij begin jaren zeventig opgeklommen tot directeur Midden-Oosten en Afrika. In de jaren tachtig heeft hij een sleutelrol gespeeld bij de ingrijpende sanering van General Electric, een van de grootste bedrijven ter wereld. Zijn beloning daarvoor kwam in 1992, toen hij werd benoemd tot vice-president en rechterhand van president Jack Welch.

Behalve zijn kwaliteiten als manager zijn twee belangrijke factoren vóór Fresco dat hij steeds een uitstekende relatie heeft gehad met de familie Agnelli, de belangrijkste aandeelhouder van Fiat, en dat hij bij General Electric ervaring heeft opgedaan met een heterogene groep met veel verschillende activiteiten. Bij Fiat komt ruwweg de helft uit de omzet van autos.

De beurs heeft gisteren zeer positief gereageerd op de komst van Fresco. Alle aandelen van de Fiat-groep stegen fors. Fiat heeft vorig jaar een omzet geboekt van ongeveer 90 biljoen lire, meer dan 100 miljard gulden.

Er is lang op gespeculeerd dat Giovanni Agnelli jr, een neef van oud-president Giovanni Agnelli, Romiti zou opvolgen. Hij is vorige maand op 33-jarige leeftijd overleden aan een zeldzame vorm van maagkanker. De familie heeft laten zien dat zij greep wil houden op de Fiat-groep door meteen daarna een kleinzoon van Giovanni Agnelli, de 21-jarige John Elkann, te laten benoemen in de raad van bestuur.