Clinton-affaire: media aarzelden

Amerikaanse kranten en tijdschrijften waren op de hoogte van mogelijke nieuwe affaires rond Clinton.

WASHINGTON, 23 JAN. De Amerikaanse media blijken enkele dagen geaarzeld te hebben de jongste beschuldigingen tegen president Clinton naar buiten te brengen. Het weekblad Newsweek stond afgelopen zaterdag al op het punt om over de kwestie te publiceren, maar zag daar op het laatste moment van af, onder meer om het onderzoek van de onafhankelijke aanklager niet in de wielen te rijden.

Vaak is de afgelopen jaren geklaagd dat Amerikaanse kranten en televisie klakkeloos geruchten naar buiten brengen, in de voortdurende race concurrenten te vlug af te zijn. Wilde verhalen uit de roddelpers en van het Internet zijn meer dan eens ongecontroleerd in de serieuze media terechtgekomen. Maar in dit geval is de pers zeker niet hals over kop achter de geruchtenmachine aangehold.

Newsweek zegt al bijna een jaar lang op de hoogte geweest te zijn van beweringen dat Clinton een verhouding had met Monica Lewinsky, de voormalige Witte-Huis-stagiaire. Vorige week woensdag ontdekte een Newsweek-journalist dat aanklager Kenneth Starr de kwestie onderzocht. Zaterdag hoorden hij en enkele collega's een van de audiobandjes waarop te horen is hoe Lewinsky de affaire die ze met de president zou hebben gehad bespreekt met haar vriendin Linda Tripp.

Maar Newsweek kon geen onafhankelijke bevestiging krijgen van de echtheid van de band, noch van de betrouwbaarheid van Lewinsky. Bovendien drong aanklager Kenneth Starr bij het blad aan op uitstel, omdat publicatie zijn onderzoek zou bemoeilijken. Bij elkaar was dat genoeg reden voor het blad om zaterdagavond om zes uur, vlak voordat het naar de drukker gaat, te besluiten tot uitstel van een artikel over de affaire. Als Starr in stilte verder zou kunnen werken, zou de volgende week een nog spannender verhaal te vertellen zijn. Maar voor journalist Michael Isikoff, die dacht dat hij de primeur van zijn leven had, was het uitstel een bittere pil.

Op een eigentijdse manier kwam zijn verhaal toch al snel naar buiten, zij het aanvankelijk voor een klein publiek. Sommige journalisten van Newsweek waren verbolgen dat de hoofdredactie het niet had aangedurfd het explosieve verhaal te publiceren. Een van hen speelde het verhaal door naar Matt Drudge, een omstreden journalist uit Los Angeles die op Internet een veelbesproken roddelcolumn schrijft over de showbusiness en de politiek. Diezelfde zaterdagavond nog plaatste Drudge het hele verhaal, inclusief het besluit van Newsweek om niet te publiceren, op zijn website op Internet. Daarna vond het verhaal snel zijn weg naar verschillende nieuwsgroepen op het net.

In Washington kwam zondagochtend een intens fluister-circuit op gang. Zondag en maandag meldden enkele televisieprogramma's de geruchten, over het algemeen in nogal bedekte termen.

Pas woensdagochtend brachten The Washington Post en The Los Angeles Times het hele verhaal voor het eerst voor een groot publiek, meteen gevolgd door alle massamedia. Het hek was van de dam. Newsweek verspreidde daarop het artikel van Isikoff alsnog, nu via het Internet. Het eerstvolgende papieren nummer krijgen de abonnees pas maandag in de bus.