Z-Korea mag van VS niet op leger korten

TOKIO, 22 JAN. De Verenigde Staten verzetten zich tegen een voorgestelde vermindering van de Zuid-Koreaanse defensie-uitgaven. Dat zou “een verkeerd signaal zenden” aan communistisch Noord-Korea, zo heeft de Amerikaanse minister van Defensie, William Cohen, vandaag in Zuid-Korea gezegd.

Zuid-Korea ziet zich gedwongen tot een vermindering van de uitgaven wegens de financiële crisis waarin het momenteel in terecht is gekomen. In overeenstemming met het herstructureringsplan van het Internationale Monertaire Fonds (IMF) wil de Zuid-Koreaanse regering de overheidsuitgaven dit jaar verminderen met 10 procent, ook de militaire uitgaven. Het IMF heeft deze voorwaarden gesteld in ruil voor een hulppakket ter waarde van 58 miljard dollar afgelopen maand.

Een vermindering van de Zuid-Koreaanse defensie-uitgaven zou de VS ook direct zelf treffen want de Zuid-Koreanen betalen jaarlijks 399 miljoen dollar voor het verblijf van de 37.000 Amerikaanse militairen in het land. Wegens de devaluatie van de eigen munt ten opzichte van de dollar zijn deze kosten voor de Zuid-Koreanen de afgelopen maanden in werkelijkheid meer dan verdubbeld. De VS zullen binnenkort een missie naar Zuid-Korea sturen om te zien wat er kan worden gedaan aan de hoge kosten voor het land.

Het Zuid-Koreaanse ministerie van Defensie heeft gemeld 10 procent te moeten gaan bezuinigen. De Zuid-Koreaanse pers heeft al bericht dat een aantal projecten zijn uitgesteld, zoals de aanschaf van een nieuwe klasse onderzeeërs en een vliegend radarsysteem voor vroegtijdige signalering van vijandelijke activiteiten.

Ondanks deze bezuinigingen steunt aankomend president Kim Dae-jung een sterke defensie “inclusief de stationering van (Amerikaanse) troepen op het schiereiland”, aldus Cohen vandaag na een ontmoeting met Kim. Cohen zei tevens dat de Zuid-Koreaanse ministers van Defensie en Buitenlandse Zaken hem hebben verteld dat Zuid-Korea “hetzelfde niveau van afschrikking” wil vasthouden.

Cohen heeft tijdens zijn huidige rondreis door Azië gesteld dat de aanwezigheid van 100.000 Amerikaanse soldaten “de basis vormt van vrede en stabiliteit in Azië”. Maar de druk van Cohen op Zuid-Korea om de militaire uitgaven op peil te houden toont de economische bedreiging voor deze aanwezigheid.

Voor zijn aankomst in Zuid-Korea bezocht Cohen Japan, dat ook zijn bijdrage aan de VS wil verminderen. Tot dusverre is het nog niet zover gekomen en dus moest Cohen dinsdag de Japanners bedanken voor hun voortdurende financiële steun die “een belangrijk deel vormt van de bilaterale relatie”. De Japanners betalen ruim vier miljard dollar, meer dan de helft van de Amerikaanse kosten voor het legeren van troepen in Japan.