Singapore

Aantal inwoners: 3 mln.

Oppervlakte (km2): 647,5

Inwoners per km2: 4701,6

Hoofdstad: Singapore

Munt: Singapore dollar

METEEN NADAT Bill Clinton vorige week zijn telefoongesprek met de Indonesische president Soeharto over de noodzaak van snelle hervormingen in Indonesië beëindigd had, draaide de Amerikaanse president het nummer van Goh Chok Tong, de premier van Singapore. Clinton wilde even overleg voeren met de leider van het land dat door de Amerikanen wordt gezien als de sterkste en meest invloedrijke economie in Zuidoost-Azië. Singapore behoort tot de grootste investeerders in Indonesië en Thailand en heeft, net als de Amerikanen, baat bij snelle bezwering van de crisis in die landen.

Singapore koestert de banden met de Amerikanen. Toen Clinton tijdens de APEC-top in Vancouver, eind vorig jaar, Goh meenam voor een partijtje golf glommen de Singaporezen van trots. De kleine eilandrepubliek voelt zich veilig door deze vriendschap en de Amerikanen gebruiken Singapore in deze tijden van crisis graag als hun stem in het Verre Oosten. Bovendien heeft Singapore uit economisch oogpunt veel baat bij goede betrekkingen met de VS: het land vormt de belangrijkste exportmarkt voor de Singaporese elektronica-industrie.

Met die rol, zo nu en dan, van vooruitgeschoven post van de VS in het Verre Oosten krijgt Singapore ook de waardering voor de manier waarop het land zich tot nu toe heeft gedragen in de crisis. Bij alle onrust rondom kelderende valuta's en beurskoersen bleven de verantwoordelijke politici in Singapore rustig. In tegenstelling tot premier Mahathir van buurland Maleisië onthield Singapore zich bijvoorbeeld van commentaren en theorieën over wie de schuldigen zouden zijn voor de economische malaise.

Singapore profiteert in deze tijden van crisis van twee sterke punten. Ten eerste heeft het land krachtige economische fundamenten en enorme reserves van in totaal circa 80 miljard dollar. Verder geniet Singapore een grote mate van politieke stabiliteit en krijgt corruptie, door de strenge wetgeving en de hoge salarissen voor politici (premier Goh heeft een jaarsalaris van ruim een miljoen gulden), nauwelijks kans. Goh's People's Action Party (PAP) heeft sinds de oprichting van de republiek Singapore in 1965 onafgebroken de macht in handen gehad. De zeer overtuigende verkiezingswinst begin 1997 heeft die macht alleen nog maar versterkt.

Net als in Hongkong worden politiek en economie in Singapore gedomineerd door (overzeese) Chinezen. Lange tijd hield zowel Hongkong als Singapore zich staande in de crisis als de laatste veilige financiële vluchthavens in Azië. Maar de beurscrisis die in de eerste dagen van dit jaar opnieuw door de regio trok, tastte dat imago wel aan. Om de positie als belangrijk en veilig financieel centrum te handhaven, zal Singapore zijn munteenheid, de Singapore dollar, niet veel verder moeten laten dalen dan tot nu toe is gebeurd. Investeerders houden nu eenmaal van een sterke munt. Maar daartegenover staat dat het land competitief zal moeten blijven in Zuidoost-Azië. De munt moet daarom ten opzichte van de sterk in waarde gedaalde Thaise baht of de Maleisische ringgit ook niet te duur worden.

Het probleem van een voor de rest van de regio te sterke munt is al maandenlang ieder weekeinde zichtbaar aan de Singaporese grensovergang met Maleisië. Duizenden Singaporezen willen hun boodschappen liever in het veel goedkopere buurland doen, waar de ringgit sterk in waarde is gedaald. Ook de toerismebranche, die de afgelopen jaren sterk was gegroeid, lijdt net als in Hongkong onder de relatief dure munt.

Tijdens de speurtocht naar de juiste waarde van de eigen munt kan de regio in ieder geval blijven rekenen op Singapore. De succesformule van het kleine land (in omvang net iets groter dan de Nederlandse provincie Utrecht) is de afgelopen jaren 'gekloond' in een aantal landen in de regio. De Singaporese overheid en veel bedrijven uit het land investeerden miljarden dollars in landen als Thailand en Indonesië. Nu die landen lijden onder de crisis heeft Singapore veel baat bij snel herstel. Het land sprong eerder bij toen Thailand financiële hulp nodig had en verstrekte Indonesië eind vorig jaar een kredietlijn van vijf miljard dollar.