Hongkong

Aantal inwoners: 6 mln.

Oppervlakte (km2): 1.095

Inwoners per km2: 5.763

Hoofdstad: Hongkong

Munt: Hongkong dollar

IN HONGKONG wordt diep gebukt in de hoop dat de storm vanzelf overwaait. Politici haasten zich om te vertellen dat het zo'n vaart niet loopt, dat de samenleving het vertrouwen in de kracht van de Hongkongse economie niet moeten verliezen en dat Hongkong een fundamenteel gezonde economie heeft. Bovendien, de waardevaste koppeling van de Hongkongse munt aan de Amerikaanse dollar is dé garantie dat Hongkong wordt beschermd tegen aanvallen op zijn munt.

Maar het enige dat het publiek in Hongkong waarneemt, is de verdieping van de crisis. Aandeelhouders hebben sinds oktober de koersen vrijwel uitsluitend zien dalen. Nadat de beurs vorige week opnieuw kelderde, bleek die zelfs met 50 procent in waarde te zijn verminderd ten opzichte van de bloeiperiode vlak na de overdracht van Hongkong aan China, afgelopen zomer. Projectontwikkelaars en handelaren in onroerend goed zagen de huizenprijzen met meer dan 20 procent zakken. En banken, gealarmeerd door de dramatische ontwikkelingen in de rest van de regio, besloten de kredietkraan dicht te draaien en verhoogden de rentevoet. Voor het eerst sinds veertien jaar registreerde Hongkong een bescheiden, maar zorgelijke toename van het aantal werklozen.

Hoe anders was dat deze zomer nog. De overdracht op 1 juli was vlekkeloos verlopen en iedereen was optimistisch. Met het vertrek van de Britten kwam abrupt een einde aan het politieke geharrewar tussen Peking en het koloniaal bestuur van Hongkong. En dat, zo was de algehele verwachting, zou de economie enkel goed doen. Bovendien kon Peking het zich politiek niet permitteren Hongkong onder de soevereine zeggenschap van de Volksrepubliek kopje-onder te laten gaan. Wat Londen had gedaan, kon Peking beter: Hongkong laten bloeien zonder overheidsbemoeienis. Tot dat laatste was de Volksrepubiek zelfs contractueel verplicht.

Op de effectenbeurs bleken nieuwe noteringen van Chinese bedrijven de snelste stijgers en onder de Hongkong-Chinezen ontstond een stormloop op de 'red chips' - de aandelen van bedrijven uit de Volksrepubliek. Huisvrouwen, bejaarden en jonge zakenlieden in snel gesneden pakken trotseerden lange rijen in de hoop zoveel mogelijk van de gewilde aandelen te bemachtigen. Het drukte het vertrouwen uit van de bevolking van Hongkong in het groeipotentieel van de Chinese economie. Onroerendgoedprijzen stegen naar duizelingwekkende hoogten en speculeren bleek lucratiever dan ooit tevoren. Dat daarin de klad is gekomen, is volgens de meeste waarnemers in Hongkong hoofdzakelijk en alleen te wijten aan 'externe' factoren - een gevolg van de algehele economische crisis in Azië. Dat tekent wel direct de kwetsbaarheid van Hongkong: het land bestaat bij de gratie van im- en export en de doorvoer tussen China en de rest van de wereld.

De 'red chips' zijn nog maar een fractie waard van wat ze in de zomer opleverden. Makelaarskantoren, waarvan er meer zijn dan supermarkten, sluiten hun filialen. Langzamerhand beginnen grote effectenhuizen en investeringsbanken te wankelen. De val van Peregrine, één van Hongkongs grootste en succesvolste investeringsbanken, vorige week, bracht een schokgolf teweeg in de regio. Politici riepen om het hardst dat het slechts de gevolgen betreft van problemen buiten de grenzen van Hongkong. Immers, de Speciaal Administratieve Regio heeft - anders dan de echte crisislanden in Azië - geen buitenlandse schuld en met 96 miljard Amerikaanse dollars beschikt het een vertrouwenwekkende voorraad buitenlandse reserven. Optimistische analytici hebben verklaard dat de eind van de malaise binnenkort wordt bereikt.

Gesterkt en gesteund door het reusachtige moederland in het noorden kan de economie van Hongkong niet in het slop raken, vertelt iedereen. Hongkong is het financiële centrum van China. Wie in China wil investeren, gaat doorgaans eerst langs marktanalisten en bankiers in Hongkong. Bovendien, de snelle neergang op de beurs is niet anders dan het gevolg van een gezonde economie die snel reageert en corrigeert. Economen in Hongkong beschouwen de vertraging van de economische groei, die volgens sommigen niet meer zal zijn dan 2 procent (in vergelijking met 5 procent in 1997), als een gerechtvaardigde herverdeling van inkomen: de prijzen zijn gedaald tot een redelijk niveau.