Concurrentie VS in uitvaartbranche

ROTTERDAM, 22 JAN. Het Amerikaanse Stewart Enterprises heeft deze maand de Haarlemse uitvaartonderneming Associatie Kennemerland overgenomen. Daarmee is in korte tijd een tweede grote Amerikaanse uitvaart-multinational in Nederland actief geworden. De nieuwe directeur van Stewart Benelux verwacht dat door de komst van de Amerikanen de marges in de uitvaartsector onder druk komen te staan.

In juli vorig jaar nam Service Corporation International, de grootste uitvaartonderneming ter wereld met de bijnaam McDeath, al GWE Beheer in Zeist over. Na SCI is Stewart Enterprises de tweede grote Amerikaanse uitvaartonderneming die in Nederland actief is. Stewart is na SCI en de Loewen Group de derde grootste uitvaartonderneming ter wereld. Het bedrijf begon in 1910 met drie kleine begraafplaatsen en een handel in marmer in New Orleans. In 1991 ging het bedrijf naar de beurs. Wereldwijd verzorgt Stewart nu tegen de 100.000 uitvaarten per jaar en genereert daarmee een omzet van bijna een half miljard dollar.

Net als SCI voert Stewart een agressief expansiebeleid. In snel tempo worden bedrijven overgenomen. Binnen twee jaar had Stewart 33 vestigingen in Australië, 21 binnen een jaar in Nieuw Zeeland en negen in Spanje. Het afgelopen jaar werd er meer dan 200 miljoen dollar voor acquisities gebruikt. Maar de oorlogskas van Stewart is nog steeds goed gevuld. De VS is belangrijkste markt, daarnaast is Stewart aanwezig in Mexico, Australië, Nieuw Zeeland, Canada, Spanje, Portugal, en nu ook in Nederland.

De Associatie Kennemerland heeft onder meer vijf uitvaartcentra in Haarlem. Het bedrijf heeft een jaaromzet van 16 miljoen en voert zo'n 2300 uitvaarten uit. De Associatie behoort tot de tien grotere particuliere uitvaartondernemingen in Nederland. Directeur Henny Peelen (39) heeft het bedrijf de afgelopen vijf jaar omgevormd van een coöperatieve vereniging tot een commerciële onderneming. Peelen was al eerder langdurig in gesprek met SCI over overname, zonder dat het tot concrete stappen leidde. Stewart toonde zich slagvaardiger. Eind oktober werden de eerste gesprekken gevoerd, op 1 januari was de zaak beklonken.

Economisch gezien gaat de uitvaartindustrie goede tijden tegemoet. Door de demografische ontwikkeling zal het aantal sterfgevallen de komende jaren blijven stijgen. De grote uitvaartondernemingen die door een efficiëntere organisatie kostenbesparingen bereiken, kunnen in deze 'groeimarkt' hoge rendementen boeken. Sinds de beursgang in 1991 is de waarde van de aandelen Stewart met 400 procent toegenomen.

De komende tien tot vijftien jaar staan voor Stewart in het teken van groei door acquisitie, clustering van faciliteiten en het combineren van rouwcentra en begraafplaatsen. Bij de overnames laat Stewart het lokale management zo veel mogelijk intact. Peelen is nu benoemd tot chief operational officer Benelux. Die titulatuur geeft een indicatie van de ambitie van Stewart. Stewart Benelux is nu nog beperkt tot Haarlem en omgeving. Maar gezien het hoge acquisitietempo van Stewart in het buitenland is de verwachting dat Peelen zich al snel zal richten op acquisities. De oversteek naar Europa maakte Stewart via Spanje. Door de ervaring opgedaan in Mexico en met Hispanics in de VS was deze stap makkelijk te maken. Na Spanje richt Stewart zich op nu Noord-West Europa. Het gebrek aan consolidatie maakt de Europese markt voor mega-bedrijven als SCI en Stewart interessant. Wat Europa extra aantrekkelijk maakt is het feit dat de marges in de Europese uitvaartindustrie hoger liggen dan in de VS. Ook hier is de markt nog sterk versnipperd. Slechts enkele bedrijven kunnen zich qua (financiële) slagkracht in de verte meten met hun Amerikaanse concurrenten. Een voorgenomen fusie tussen twee grote spelers in de branche - Monuta en Nuva - is onlangs op het laatste moment afgeblazen. Peelen schat dat in Nederland zo'n tachtig ondernemingen voor overname in aanmerking komen.