Carl Perkins (1932-1998); In Elvis' schaduw

AMSTERDAM, 20 JAN. Twee minuten en veertien seconden scheidden Carl Perkins van de onsterfelijkheid. Toen zijn Blue Suede Shoes eind 1955 verscheen op het Sun-label, was het voor velen een uitgemaakte zaak dat hij de scepter van de rock 'n' roll van Elvis Presley zou gaan overnemen.

“We hebben de verkeerde getekend”, verzuchtte RCA-baas Steve Sholes die Presley zojuist voor het indertijd ongekende bedrag van 40.000 dollar had weggekocht bij Sun. Op het nippertje werd Elvis' 'Heartbreak Hotel' een net iets grotere hit dan 'Blue Suede Shoes', waarvan even goed twee miljoen exemplaren werden verkocht. Het zou Carl Perkins' bekendste en meest gecoverde nummer worden, hoewel later ook zijn 'Matchbox' en 'Everybody's Trying To Be My Baby' eeuwigheidswaarde kregen omdat ze door The Beatles werden nagespeeld.

Carl Perkins, die gisteren op 65-jarige leeftijd in een ziekenhuis in Jackson, Tennessee overleed nadat hij eind vorig jaar al drie hartaanvallen had doorstaan, was de fakkeldrager van de rockabilly. Hoewel hij niet de sex appeal had van Elvis, werd zijn mengeling van blanke country & western en zwarte rhythm & blues halverwege de jaren vijftig net zo opruiend en schandalig bevonden. De tekst van 'Blue Suede Shoes' schreef hij op een papieren aardappelzak, nadat hij een jongen op een schoolfeest tegen diens vriendin had horen zeggen dat ze vooral niet op zijn nieuwe suede schoenen mocht gaan staan. Op het toppunt van zijn korstondige roem kreeg Perkins in maart 1956 een bijna fataal auto-ongeluk. Later sprak hij zijn instemming uit over het feit dat Elvis Presley er in zijn afwezigheid met de titel 'King of rock 'n' roll' vandoor was gegaan: “Toen ik mijn naam in neonlicht voorbij zag flitsen, wist ik niet of ik moest huilen of lachen.”

Hij nam genoegen met een plaats in de schaduw, ook toen hij met Elvis Presley, Jerry Lee Lewis en Johnny Cash meedeed aan een informele sessie die later als de legendarische opname van het 'Million Dollar Quartet' zou worden uitgebracht. Op tournee in Engeland was hij in 1964 in de studio aanwezig toen The Beatles zijn Matchbox opnamen, gezongen door Ringo Starr met meer liefde voor het origineel dan zangtalent. Vooral in Europa werd Carl Perkins' positie als pionier van de rockabilly in ere gehouden.

In 1986, bijna tien jaar na de dood van Elvis, herleefde een deel van de oude glorie op de lp Class Of '55 met zijn vroegere Sun-makkers Jerry Lee Lewis, Johnny Cash en Roy Orbison. Een jaar later werd Perkins opgenomen in de Rock & Roll Hall Of Fame. Als songschrijver maakte hij zich dienstbaar aan countrysterren als The Judds en Dolly Parton. Hoewel hij in 1992 werd behandeld voor keelkanker, stond hij vorig jaar nog op het podium tijdens het South By Southwest-festival in Austin, Texas.