Diamantstad in Sierra Leone valt in handen rebellen

FREETOWN, 19 JAN. Een van de belangrijkste diamantsteden in de West-Afrikaanse staat Sierra Leone is in handen gevallen van een opstandige militie. Dat heeft een woordvoerder van de militaire regering van luitenant-kolonel Johnny Paul Koroma gisteren bekendgemaakt.

Volgens de woordvoerder is er een week gevochten om Tongo Field, ongeveer 320 kilometer ten oosten van de hoofdstad Freetown. Duizenden inwoners van de stad zouden inmiddels op de vlucht zijn geslagen naar de stad Kenema, twintig kilometer ten oosten van Tongo Field. De Burger Verdedigingsmacht-militie, die de slag om Tongo Field uiteindelijk won van het regeringsleger, wordt geleid kapitein Samuel Hinga Norman. Deze was plaatsvervangend minister van Defensie in de burgerregering van president Ahmed Tejan Kabbah, die vorig jaar mei door de staatsgreep van Johnny Paul Koroma werd afgezet. De Burger Verdedigingsmacht bestaat vooral uit Kamajors en Kapras, die zich van oudsher vooral op de jacht hebben gericht.

Diamanten zijn het voornaamste exportproduct van het overigens straatarme Sierra Leone. Na Toidu is Tongofield de grootste vindplaats in het land. Voor de strijdende partijen is bezit van de mijnsteden essentieel omdat ze slechts dan in staat zijn om wapens te kopen. Volgens de woordvoerder van de regering heeft het leger inmiddels versterkingen naar Tongo Field gestuurd. De strijd bij Tongo Field heeft de hoop doen afnemen dat het conflict in Sierra Leone vreedzaam opgelost kan worden. (AP)