Alle partijen na afloop 'tevreden'; Clinton in zaak Jones zes uur lang verhoord

WASHINGTON, 19 JAN. Bijna zes uur lang is president Clinton zaterdag onder ede verhoord door de advocaten van Paula Jones. Al die tijd zat hij aan één tafel met de vrouw die hem al sinds 1994 beschuldigt van seksuele intimidatie.

Over de inhoud van het verhoor, dat op video is opgenomen, is niets bekend gemaakt. Maar beide partijen lieten na afloop weten tevreden te zijn over het verloop van de bijeenkomst. Clinton heeft de beschuldiging al herhaaldelijk tegengesproken.

Medewerkers van Clinton deden hun best om de invloed van de affaire op het gemoed van de president te relativeren. Na afloop zou hij opgetogen zijn geweest over het goede verloop. Hij zou zich na thuiskomst in het Witte Huis onmiddellijk weer met de financiële crisis in Azië hebben beziggehouden en met de voorbereidingen voor zijn jaarlijkse toespraak tot het Congres, de State of the Union. Clinton heeft tot aan het Hooggerechtshof vergeefs geprocedeerd om de zaak te kunnen uitstellen tot na zijn presidentschap.

Jones had volgens haar woordvoerder voorafgaand aan het verhoor gezegd: “Ik ben zo trots om Amerikaan te zijn, om te weten dat het juridische systeem werkt, dat een meisje uit Arkansas gelijkwaardig is aan de president van de Verenigde Staten”. Het verhoor had plaats in het kantoor van Clintons advocaat, Robert Bennett, op een steenworp van het Witte Huis. Het is een onderdeel van de voorbereidingen voor het proces van Jones tegen Clinton, dat (tenzij er voor die tijd een schikking wordt getroffen) op 27 mei begint.

Jones zegt dat Clinton haar in 1991 in een hotelkamer in Little Rock bij zich riep, waarna hij zijn broek zou hebben laten zakken en om orale seks zou hebben gevraagd. Na haar weigering zou haar loopbaan zijn tegengewerkt. Clinton was indertijd gouverneur van Arkansas, Jones was een lagere ambtenaar van de deelstaat.

Rechter Susan Webber Wright heeft alle betrokkenen ernstig gewaarschuwd om in het openbaar geen uitlatingen over de zaak te doen. De belangstelling van de Amerikaanse media is groot, ook al domineert de kwestie het nieuws niet. Toen Jones zaterdagochtend met een taxi bij het kantoor voor Bennett aankwam, werd ze bijna onder de voet gelopen door een menigte journalisten, fotografen en cameralieden. President Clinton vermeed de pers door in zijn limousine de parkeergarage van het gebouw in te rijden.

Volgens een opiniepeiling van het weekblad Time geloven meer Amerikanen Clinton (42%) dan Paula Jones (28%). De president geniet, ondanks aanhoudende schandalen, een zeldzaam grote populariteit. Zo'n zestig procent van de Amerikanen vindt dat hij zijn werk goed doet. Maar voor Jones doet het er niet toe wat het Amerikaanse volk gelooft, aldus haar woordvoerder, maar wat een jury van twaalf mensen straks in Little Rock gelooft.

Verschillende (maar niet alle) getuigen bevestigen dat Jones overstuur was na haar ontmoeting met gouverneur Clinton, vanwege zijn avances. Clinton zegt zich niet te herinneren Jones ooit ontmoet te hebben. Maar volgens The Washington Post bestrijdt Clinton niet het verhaal van zijn toenmalige lijfwacht, State Trooper Danny Ferguson, dat hij Jones naar Clintons suite begeleidde. Ferguson heeft ook onder ede gezegd dat Jones op hem was afgestapt met het aanbod “het vriendinnetje” van de gouverneur te worden.

De advocaten van Jones richten zich overigens niet alleen op wat er gebeurd is op die bewuste dag in hotel Excelsior in Little Rock. Ze proberen ook aan te tonen dat Clinton een gedragspatroon heeft, waarin seksuele intimidatie herhaaldelijk voorkomt. Volgens Newsweek van vandaag heeft een voormalige medewerkster van het Witte Huis getuigd dat Clinton zich in 1993, toen hij al president was, ook aan háár probeerde op te dringen. Die getuigenis zou ze niet vrijwillig hebben afgelegd, maar pas nadat de advocaten van Jones haar daartoe verplichtten. Ook is Gennifer Flowers, die tijdens de verkiezingscampagne van 1992 bekendmaakte dat ze twaalf jaar een verhouding met Clinton had gehad, onder ede verhoord.

Een schikking kan getroffen worden tot aan het moment dat de jury een oordeel bereikt. Jones eist twee miljoen dollar en verontschuldigingen van de president.