De revolutie van de popcorn-girls

Meisjes tussen de vijftien en zeventien jaar hebben de tennissport een ander gezicht gegeven. De zusjes Williams, Anna Kournikova en Mirjana Lucic azen dit jaar op de troon van hun generatiegenoot Martina Hingis.

SYDNEY, 17 JAN. Anna Kournikova wachtte met moeder Alla en haar nieuwe coach Pavel Slozil op de taxi die hen naar het vliegveld van Sydney zou brengen en knuffelde haar teddybeer. In haar wijde spijkerbroek en op trendy schoenen met hoge hakken was de blonde Russin inderdaad een meisje van zestien jaar oud. Maar als de camera's op haar zijn gericht, ondergaat Kournikova een metamorfose en poseert ze in een frivool topje gewillig als het sekssymbool dat vele mannen zo graag in haar zien.

“Over enkele jaren staan we half naakt op de baan”, voorspelde Kournikova afgelopen week tijdens het tennistoernooi in Sydney. Zo vreemd was dat niet meende de nummer 32 van de WTA-ranking, want het publiek gaat toch ook naar het theater om mooie mensen te zien acteren? Deze Lolita buit haar charisma gretig uit en het was dus geen toeval dat Kournikova vorige week in Sydney te gast was bij de Spice Girls op de première van hun film. De Spice World ontketent nu eenmaal zelfs bij volwassenen een hormonen-oorlog.

Als een ballenjongen haar tijdens een partij blozend durft te vragen of ze met hem uit wil gaan, antwoordt Kournikova koket dat hij zich dat financieel niet kan permitteren. Zodra Anna op televisie een aantrekkelijke man ziet, wordt meteen een ontmoeting gearrangeerd. En dus stelde Shane Wharne, de aanvoerder van het Australische cricketteam, de kleine tennisdiva deze week voor aan zijn teamgenoten. “Dat meisje had mijn dochter kunnen zijn”, grinnikte Wharne. “Maar het is wel een lekker ding.”

Ronduit gênant was de houding van het publiek tijdens de confrontatie tussen Kournikova en de vijf jaar oudere Lindsay Davenport, in elk opzicht haar tegenpool. Hoewel de Amerikaanse hardhitter ruim tien kilo is afgevallen en ze tevens een nieuw kapsel heeft aangemeten, kan de nummer drie van de wereld niet tippen aan de sensuele uitstraling van Kournikova. Dat staken de Australische pubers ook niet onder stoelen of banken. Het boegeroep en het hoongelach verstomden pas, toen Davenport de partij had gewonnen.

Na haar sensationele nederlaag tegen Serena Williams verzuchtte Davenport donderdag dat ze zich met haar 21 jaar al een vrouw op middelbare leeftijd waant, nu de aandacht zo nadrukkelijk is gericht op de teenagers van het circuit. Volgens de Britse minister van sport heeft de Kournikova-hype ook een dubieuze trend gezet. Engelse fotografen richtten hun lenzen op Wimbledon gretig onder de rokken van de speelsters en in het Britse parlement werd al geringschattend gesproken over een softporno-industrie. Maar of het de tennismeisjes schade berokkent?

De kindersterretjes leiden een ééndimensionaal leven, gevangen tussen knuffelberen en miljoenen dollars die hen transformeren in popcorn-girls. Want het moet voor de consument wel licht verteerbaar zijn. Meer dan de nog te fragiele Kournikova illustreren de Afro-Amerikaanse zusjes Williams en de pas 15-jarige Mirjana Lucic in elk geval ook speltechnisch een nieuwe dimensie in de tennissport. Was de machtsgreep van Hingis vooral gebaseerd op haar superieure spelinzicht, gekoppeld aan uitgekiende groundstrokes - haar uitdagers combineren brute kracht met een zorgvuldig gecultiveerde fitness.

Op die wijze boekte Venus Williams een indrukwekkende overwinning op Hingis, die allesbehalve fit was en bovendien een ongemotiveerde indruk maakte. Serena Williams had het tijdens een training nog tegen haar zus gezegd. “Kijk eens hoe groot en sterk wij zijn. Wie kan ons dit jaar nog tegenhouden?” Volgens Davenport is Serena, die in Sydney van de 96ste naar de 44ste plaats op de WTA-ranking steeg, nu al de betere speelster van de twee. De 16-jarige is niet alleen atletischer dan Venus (21ste op de wereldranglijst), ze beschikt ook over een betere forehand.

“Serena heeft al aan het circuit kunnen ruiken door vorig jaar met mij mee te reizen”, vertelde Venus. “Daar doet ze nu haar voordeel mee. We stimuleren elkaar en we zullen in de toekomst tevens elkaar rivalen worden, want net als Serena wil ik maar een ding: naar de top. Ik voorspel dat ik nog dit jaar de nummer één van de wereld zal zijn.” Bluf of misplaatste arrogantie? Op het rebound ace van White City nam Venus Williams deze week vast een voorschot op de machtsoverdracht door in grootse stijl de finale te bereiken, haar eerste na de US Open op een WTA-toernooi.

Haar omstreden vader Richard Williams heeft de gehele tenniswereld over zich heengekregen met zijn vermetele poging de opmars van zijn dochters een Black Power-tint te geven. Volgens hem waren Venus en Serena de soldaten uit het ghetto en gedroeg Irina Spirlea zich als een stupid white turkey, toen de Roemeense tijdens de US Open haar afkeer van de overwaardering van de jeugd ook letterlijk demonstreerde. In de halve finale tegen Venus Williams weigerde Spirlea haar tegenstander voorrang te verlenen tijdens de wisseling van baanhelft en een meer dan symbolische botsing was het gevolg.

“Als mijn dochter Serena zoiets was overkomen, had ze Spirlea een ferme dreun verkocht”, foeterde pa Williams. De ironie wil dat uitgerekend Serena Williams de eerste tegenstander van Spirlea wordt op de Australian Open, die maandag beginnen. Venus kan vervolgens onmiddellijk revanche nemen op Spirlea als haar één jaar jongere zusje het onderspit delft. Het is echter aannemelijker dat de familie Williams de interne twist zal beleven die in Sydney nog net werd voorkomen door Aranxta Sanchez-Vicario.

De Spaanse baseliner gaf de vermoeide en licht geblesseerde Serena Williams gisteren een fikse oorvijg, al keerde ze tijdens de partij in gedachten terug naar de tijd waarin zij als een onervaren puber op de baan stond. “Meisjes als Serena Williams bewijzen dat het tennis is veranderd”, vertelde Sanchez-Vicario. “Ze slaan de bal veel harder, serveren beter en zijn fysiek sterker dan de oude generatie. Gelukkig telt ervaring nog wel mee en op die basis zal ik me moeten zien te handhaven. Die jonge grieten zijn nog niet van mij af.”

Mag de Women's Tennis Association (WTA) de ontwikkeling van de 'new guns' nog langer remmen door de omstreden leeftijdsregel te blijven hanteren? Of hebben de Williams-zusters, Kournikova en Lucic al bewezen dat de maatregel, waarbij speelsters onder de zeventien jaar slechts een beperkt aantal toernooien mogen spelen, inmiddels is achterhaald? Ook in Sydney schreeuwde Kournikova van de daken dat de WTA haar tot waanzin dreef. “Ik mag alleen maar trainen en als ik dan een keer kan spelen, tref ik een geplaatste speelster en ben ik gedwongen weer twee maanden te trainen voor ik weer aan een toernooi mag meedoen. De WTA ruïneert niet alleen mijn carrière, maar ook mijn leven.”

Die aanklacht was natuurlijk theatraal aangedikt en volgens Sanchez-Vicario mag niet uit het oog worden verloren dat de leeftijdgrens voor deelname aan de WTA-Tour ooit werd opgetrokken om te voorkomen dat speelsters (als Jennifer Capriati) vroegtijdig zijn opgebrand. “Ik werd op mijn dertiende al prof en net als deze jonge meiden wilde ik alleen maar spelen. De maatregel is bedoeld om ze langer in het circuit te houden. Maar ieder mens is verschillend.” De zusjes Williams hoor je er niet over. Ze dragen nog een beugel, maar geen maatregel zal hen belemmeren Hingis met krachtig techno-house tennis van de troon te stoten.