Ook Helmond in verkoop; Laura Ashley in nood, stoot 5 fabrieken af

LONDEN, 16 JAN. Het Britse textielbedrijf Laura Ashley, bekend van de bloemenmotieven en pastorale ontwerpen, verkeert in doodsnood. De directie verkoopt de vijf resterende fabrieken - vier in Wales en één in Helmond - in een uiterste poging om het bedrijf te redden.

Bij het bedrijf in Helmond werken ongeveer zestig mensen. Volgens een manager ervan is de fabriek winstgevend. Over een potentiële koper is nog niets bekend. “Daarover wordt in Engeland beslist.”

De koers van het aandeel Laura Ashley daalde gisteren in Londen met een kwart tot het laagste niveau ooit. Daarmee kelderde de beurswaarde tot zo'n 200 miljoen gulden, bijna eentiende van het bedrag waarvoor Laura Ashley anderhalf jaar geleden nog in de boeken stond.

Bij de vijf fabrieken die in de verkoop gaan werken bijna 700 mensen. De directie gaat ervan uit dat bij een overname geen banen verloren hoeven gaan. Dat lukte ook bij de twee fabrieken die het concern vorig jaar al afgestoten heeft. Door zich te distantiëren van de productie hoopt de onderneming zich beter te kunnen concentreren op de verkoop in de honderden Laura Ashley-winkels (waarvan zeven in Nederland) die sinds de jaren zeventig een mondiale vermaardheid hebben vergaard.

Met de verkoop van de fabrieken kondigde de directie aan dat zij over het afgelopen jaar een verlies verwacht van 23 tot 26 miljoen pond, mogelijke herstructureringskosten niet meegerekend. Dat is bijna twee keer zo hoog als de strop waarop analisten hadden gerekend. Het afgelopen halfjaar had het bedrijf de winstverwachtingen al drie keer eerder naar beneden bijgesteld.

David Hoare, de nieuwe president-directeur die vorige maand is aangesteld om de onderneming weer gezond te maken, verklaarde gisteren dat Laura Ashley nog altijd een toekomst heeft als onafhankelijk concern. Maar veel analisten denken dat Hoare alleen maar orde op zaken stelt om de onderneming rijp te maken voor een overname. Ze houden ook rekening met de mogelijkheid van een surséance of faillissement.

De onderneming is in 1963 opgericht door Laura Ashley. Na haar dood in 1985 is het met het bedrijf langzaam bergafwaarts gegaan. Twee jaar geleden werd de Amerikaanse Ann Iverson binnengehaald als president-directeur om het ingedutte en verscheurde concern nieuw elan te geven. Maar haar ambitieuze expansiestrategie in de Verenigde Staten bleek averechts te werken. In november werd ze ontslagen nadat de onderneming in grote financiële problemen gekomen was.