Going postal

De meeste Amerikanen hebben een groot vertrouwen in de reguliere postbezorging. De oude, vertrouwde postbode staat voor degelijke, vanzelfsprekende dienstverlening. Hij weet nog hoe het hoort - de postbode wordt door regen, ijzel of sneeuw niet weerhouden in de volbrenging van zijn taak. In de geschiedschrijving van Amerikaanse stadjes geldt de aanstelling van de eerste plaatselijke postmaster als een mijlpaal. Toen werd de stad op de kaart gezet. De postbode is een held van de werkende klasse.

Maar dit monument van Amerikaanse degelijkheid is aan het wankelen. Niet alleen zijn er de belachelijke postbodes in populaire tv-series als Cheers (Cliff Clavin) en Seinfeld (Newman), ook de postbeambte zelf is niet meer wat hij geweest is. Geplaagd door toenemende werkdruk, concurrentie en gebrek aan loopbaanperspectieven gaat de postbeambte van deze tijd af en toe door het lint. Sinds 1985 zijn in veertien afzonderlijke voorvallen in totaal 41 beambtes vermoord door veertien collega's of ex-collega's. Het Amerikaans kent daar nu een uitdrukking voor: going postal.

De praktijk van going postal is grimmig. Het begon in augustus 1985 in Edmond, Oklahoma, toen Patrick Sherrill veertien collega's doodschoot en daarna zichzelf. Sherrill was een parttimer en zou wellicht worden ontslagen.

Een andere, reeds ontslagen, beambte in Ridgewood, New Jersey, breekt in in het huis van zijn chef en vermoordt haar met een samoerai-zwaard.

In Escondido, Californië, vermoordt John Taylor eerst zijn vrouw en schiet daarna twee collega's dood.

Thomas Mellvane in Michigan schiet drie superieuren dood en pleegt zelfmoord.

Begin december nog vermoordde een beambte in Milwaukee een collega, omdat hij gepasseerd was voor promotie.

En net voor de Kerst had een gijzeling plaats in Denver, ditmaal zonder dodelijke slachtoffers.

“Er is iets mis”, zei Paul Mendwick, hoofd van de postvakbond, afdeling Denver. “Er zijn gewoon te veel van dit soort situaties in het hele land om te zeggen dat dit toeval is.”

In de kranten en op televisie spreekt men van disgruntled postal workers. Het enigszins boekerige woord disgruntled (verbolgen) kan al niet meer worden gebruikt zonder dat toehoorders aan postbeambten denken.

Het land is groot en er zijn in de Verenigde Staten per jaar duizenden moorden, dus is dit wel zo bijzonder? Misschien niet, maar omdat de postbeambte een uitzonderlijke status heeft trekt het verschijnsel de aandacht. Volgens de goegemeente is het een kostelijke running gag.

De uitdrukking 'going postal' wordt nu al te pas en te onpas gebruikt. Op televisie gebruiken de komieken going postal als synoniem van boos worden. Als iemand in gezelschap zich een beetje opwindt roept er al gauw iemand: 'Watch out, he's going postal!' Handige uitgevers hebben al drie boeken met de titel Going Postal op de markt gebracht. En in een variant op een bekende spreuk van vuurwapenvoorstanders zijn er nu al bumperstickers met de tekst: 'Guns don't kill people, postal workers do'.

Sinds eind 1993 organiseert de U.S. Postal Service, die duidelijk met het verschijnsel in zijn maag zit, symposia ter voorkoming van geweld. Dit gebeurt onder de ruimere noemer Symposium over Geweld op de Werkplek. Werknemers simuleren gewelddadige conflicten en oefenen in het adequaat reageren op noodsituaties. Ook het signaleren van symptomen komt aan de orde.

Het satirische boekje Going Postal van Scott Milzer doet dat op een geheel andere wijze. Volgens Milzer is er bijvoorbeeld een verhoogde kans op geweld in werksituaties als je op de kapstok meer dan een normaal aantal AK-47 machinegeweren ziet liggen.

Amerika zou Amerika niet zijn als er niet ook verdiend werd aan going postal. Behalve de drie verkrijgbare titels over het onderwerp zijn er ook T-shirts met het opschrift en is er een computerspelletje uitgekomen met veel geweld en bloed dat going postal heet. Voor degenen die intussen ongerust zijn geworden over het verschijnsel heeft verzekeringsmaatschappij Cigna International een speciale verzekering gelanceerd die toegesneden is op schade door geweld op het werk. De uitdrukking going postal komt in de polis overigens niet voor.