Acht aanhoudingen; Sri-Lankezen verdacht van mensenhandel

ROTTERDAM, 13 JAN. De Koninklijke Marechaussee heeft gisterochtend op zes adressen, in Sittard en Maastricht, acht Sri-Lankezen aangehouden op verdenking van mensensmokkel, zowel naar als vanuit Nederland.

De arrestaties zijn het gevolg van een onderzoek dat het Haarlemse openbaar ministerie instelde, nadat op 16 februari 1997 een vliegtuig van Turkmenistan Airlines met 173 asielzoekers uit Sri Lanka op Schiphol was aangekomen.

Het toestel, een Boeing 757, landde toen onder valse voorwendselen. De Sri-Lankezen, in het bijzonder Tamils uit het door oorlogsgeweld getroffen noorden en oosten van het eiland, vroegen politiek asiel aan. De meeste van hen verdwenen na korte tijd met onbekende bestemming uit het opvangcentrum Schalkhaar.

De gevluchte Tamils vertelden na aankomst dat ze op Sri Lanka per persoon twintigduizend gulden hadden betaald aan een smokkelbende, die voor valse papieren en voor een enkele reis Europa had gezorgd. Aan boord van de Boeing 757 lagen verscheurde reisdocumenten. Onderzoek van de snippers leidde naar de adressen in Zuid-Limburg. Het vervolgens opgerichte Charterteam ontdekte dat er sprake was van georganiseerde mensensmokkel. In het team zaten rechercheurs van de marechaussee van Schiphol en Noord-Brabant/Limburg en van de Immigratie- en Naturalisatie Dienst (IND). Ook is samengewerkt met de Duitse en Belgische autoriteiten. Justitie in Haarlem had de leiding.

De gisteren aangehouden Sri-Lankezen variëren in leeftijd van 23 tot 45 jaar. Behalve van mensensmokkel worden zij verdacht van lidmaatschap van een criminele organisatie en van het beschikbaar stellen van valse reisdocumenten. De verdachten vormden volgens justitie twee groepen die zowel afzonderlijk als gezamenlijk opereerden. Voor het transport beschikten ze over personen- en vrachtauto's. De rest van het vervoer ging per vliegtuig, boot of trein.

Tijdens het onderzoek had justitie al eerder mensen gearresteerd. Op 17 december van het vorig jaar hield de Belgische Rijkswacht een vrachtwagen aan waarin negen Sri-Lankezen werden vervoerd. Ze waren op weg naar Engeland. De chauffeur van de truck werd aangehouden. De negen Sri-Lankezen werden overgedragen aan de IND.

Het aantal asielzoekers uit Irak is vorig jaar meer dan verdubbeld. In 1997 vroegen 9.641 Irakezen asiel aan in Nederland, in 1996 wilden 4.378 Irakezen worden toegelaten. Dit schrijft staatssecretaris Schmitz (Justitie) in een brief aan de Tweede Kamer. De meeste asielzoekers kwamen vorig jaar uit Irak: dertig procent van de in totaal ruim 34.000 vluchtelingen. Op de tweede plaats staan asielzoekers uit Afghanistan.

Justitie wijst erop dat de meeste Iraakse asielzoekers afkomstig zijn uit het Koerdische deel van Irak. Zeventig tot tachtig procent zou via Turkije naar Nederland zijn gereisd.

De afgelopen weken kwamen veel Koerdische vluchtelingen per schip in Italië aan. Hoewel Justitie denkt dat een aantal van deze mensen asiel zal aanvragen in Nederland, meldt ze nog geen verdere stijging van het aantal asielaanvragen in de afgelopen weken.