Jeugdige tennisser verbaast in Adelaide

SYDNEY, 12 JAN. Tijdens het toernooi om de Hopman Cup in Perth merkte de Australische tennisser Patrick Rafter op dat hij in zijn vaderland geen stap kan verzetten zonder dat zijn landgenoten over zijn schouder meekijken. Op het toernooi in Sydney is de US Open-kampioen deze week in theorie de voornaamste attractie, al zal hij zijn plaats in de schijnwerpers morgen even moeten afstaan aan een nieuwe tennisheld Lleyton Hewitt van zestien jaar, die het toernooi van Adelaide op zijn naam heeft geschreven.

De scholier neemt vandaag al afscheid van het Immanuel College in Adelaide in de veronderstelling dat hem een glanzende carrière in het tennis wacht. Met zijn zestien jaar en elf maanden is Hewitt na Aaron Krickstein en Michael Chang de jongste winnaar van een ATP-toernooi. Niet eerder in de geschiedenis van het professionele tennis moest de ATP een zo laag geplaatste speler als Hewitt huldigen. Voor het evenement in Adelaide stond de rossige Australiër als 550ste op de wereldranglijst genoteerd. Morgen ontmoet Hewitt in Sydney als de nummer 200 van de ATP-ranking op Jonas Björkman, de nummer 4 van de wereld.

Bijna geruisloos had Hewitt zich in Adelaide met een wildcard voor de halve finales geplaatst na overwinningen op zijn landgenoten Mark Woodforde en Scott Draper en de Amerikaan Vince Spadea. Toen stond Andre Agassi op het menu en Hewitt was de laatste die met een stunt rekening had gehouden. De voormalige nummer een van de wereld was niet alleen zijn grote idool; Agassi had tevens laten blijken zijn come-back serieus te nemen. Tot zijn verbijstering had Hewitt zaterdag niet alleen een antwoord op al zijn slagen. De Australische puber was in twee tiebreaks tevens bestand tegen de stress: 7-6 en 7-6.

Ook gisteren in de finale tegen zijn landgenoot Jason Stoltenberg hield Hewitt zijn zenuwen in de bedwang. Met zijn machtige forehand repareerde Hewitt een 4-2 achterstand in de tiebreak van de beslissende derde set. “Dit is niet te geloven”, stamelde Hewitt na zijn zege, die hem tevens 45.000 Amerikaanse dollars opleverden. “Ik vond het al een eer dat ik aan dit toernooi mee mocht doen en nu krijg ik als winnaar wederom een wildcard voor de Australian Open. Nu weet ik zeker dat ik niet terug ga naar school. Als ik Agassi en Stoltenberg kan verslaan, moet ik wel iets in mijn mars hebben.”