Chinese kinderfilm neemt rustig de tijd

De koning der maskers (Bian Lian). Regie: Wu Tianming. Met: Chu Yuk, Chao Yim Yin, Zhang Riuyang, Zhao Zhigang. In: Plaza Futura, Eindhoven; Chassé, Breda.

Wu Tianming (1940) leidde in de cruciale periode 1985-1989 de Xian Filmstudio, waar de meeste belangrijke films van de zogenaamde Vijfde Generatie van Chinese filmmakers (Zhang Yimou, Chen Kaige, Huang Jianxin) tot stand kwamen. Zelf regisseerde hij in 1987 het ook in Nederland uitgebrachte plattelandsdrama Old Well (Lao jing). Na de gebeurtenissen op het Tiananmenplein woonde Wu vijf jaar in Los Angeles, maar keerde in 1994 terug naar China. Twee jaar later regisseerde hij, als coproductie van de Shaw Brothers uit Hongkong en de Peking Kinderfilmstudio, de jeugdfilm De koning der maskers (Bian Lian), die goed aangeeft wat er op dit moment nog mogelijk is in de officiële Chinese productie: milde, in het verleden (1919) gesitueerde kritiek op de gewoonte om jongetjes hoger aan te slaan dan meisjes.

De koning der maskers doet in de verte denken aan Alleen op de wereld, door de hoofdrollen voor een weeskind, een oude rondtrekkende artiest en een aapje, en is zowel voor kinderen vanaf een jaar of acht als voor volwassenen geschikt. Meester Liang is een virtuoos in het acteren met maskers, die hij in een fractie van een seconde, volgens een oeroud geheim procédé, weet te wisselen. De traditie wil dat deze kunst overgedragen wordt van vader op zoon, maar meester Liang is kinderloos. Hij koopt van een schimmige 'vader' een arm jongetje, dat bij nader inzien een meisje blijkt te zijn. Na de nodige verwikkelingen beseft de oude man dat hij ook goed met een meisje op kan treden.

Het tempo van De koning der maskers is nogal traag, en dat lijkt niet alleen opzet om kinderen in staat te stellen de handeling compleet te volgen. Daar staan enkele virtuoos gefotografeerde en gemonteerde theaterscènes tegenover en een bijna aandoenlijke mate van sentimentaliteit. Je zou geneigd zijn de film een breder roulement toe te wensen dan het kinderfilmcircuit, waar hij nu in te zien is, maar aan de andere kant is De koning der maskers wellicht toch het best op zijn plaats bij een publiek vanaf acht jaar.