Zwemmers bij WK bang voor haaien

ROTTERDAM, 6 JAN. Haaien dreigen de openingsdag van de WK zwemmen in Perth te verstoren. Hoewel de organisatie in Australië beweert dat de kust veilig is, vrezen de meeste marathonzwemmers het ergste wanneer zij donderdag de zee ingaan voor hun race over vijf kilometer.

Haaien zijn een vertrouwd beeld in de kustwateren van Australië. Elk jaar belanden zwemmers en surfers in het ziekenhuis na een aanval van een witte (mensen)haai of een tijgerhaai.

Maar over het aantal shark-attacks lopen de meningen uiteen. Volgens officiële statistieken dateert het laatste dodelijke ongeluk voor de kust van West-Australië uit 1925. Het aantal slachtoffers sinds 1803 kwam daarmee op tien.

Het zijn cijfers waarmee de organisatie in Perth dezer dagen schermt in een poging de onrust de kop in te drukken. Daarnaast liet het comité een expert opdraven die wees op de jaarlijkse trek van de haaien. In januari volgen zij hun prooien naar het zuiden. “De kans dat een zwemmer wordt gebeten of opgegeten door een haai is heel erg klein”, zei een medewerker van een dierentuin in Sydney.

Niet iedereen is overtuigd, zeker niet nadat de Australische tv afgelopen weekeinde beelden liet zien van enkele grote haaien voor de kust van Perth. Critici menen bovendien dat met het oog op het toerisme gesjoemeld wordt met de cijfers. Het aantal ongevallen zou veel hoger liggen dan de drie incidenten die zich volgens de statistieken het afgelopen jaar voordeden in de kustwateren van Perth.

De organisatie staat in voor de veiligheid van de ruim tachtig zwemmers die donderdag (5 kilometer) en zondag (25 kilometer) de zee ingaan. Een deel van het parcours is afgezet met netten. Daarnaast wordt iedere zwemmer vergezeld door een rubberen boot en begeleiden helikopters de deelnemers. “Geen haai die het nog in zijn hoofd haalt in de buurt te komen”, zei Kevin Holtom van het organisatiecomité.

Niettemin drong de wereldzwembond (FINA) in november aan op de inzet van harpoenjagers. Het organisatiecomité gaf in eerste instantie gehoor aan de oproep, maar kwam daar vorige week op terug. “Een duiker met een harpoen heeft maar één kans tegen een haai. Mist hij, dan loopt hij een levensgroot risico”, zo liet een woordvoerder weten.

Nederland stuurt twee zwemmers de oceaan op, Edith van Dijk en Etta van der Weijden. Pas na lang aarzelen en geruststellende woorden van trainers en begeleiders waagden zij zich vorige week in het water. “Die meiden zagen het even helemaal niet meer zitten”, zo liet technisch coördinator Ad Roskam zondag per e-mail weten.