Van boomhut tot grachtenpand

Uitgever VNU kondigde vorige week aan uit het gezamenlijke Internetproject City OnLine met Wegener te stappen. VNU gaat zich concentreren op de websites van de regionale dagbladen die ze uitgeeft. Een andere reden om te stoppen met City OnLine is de tegenvallende belangstelling voor het project, verklaart een woordvoerder.

Directeur Peter Maronier is juist wel te spreken over de bezoekersaantallen van City OnLine. Volgens Maronier heeft City OnLine meer gebruikers dan de gemiddelde Internetprovider. Het is echter niet helemaal eerlijk City OnLine te vergelijken met een Internetprovider omdat het om een gratis dienst gaat zonder inbelmogelijkheid. De 17.000 bewoners van City OnLine krijgen ook geen echt e-mail adres, maar een postbus die alleen binnen de online stad werkt.

Het ligt meer voor de hand om City OnLine te vergelijken met andere gratis virtuele gemeenschappen als de Digitale Stad (60.000 bewoners), Geocities (1,1 miljoen bewoners) en Firefly (3 miljoen leden).

Wie zich aanmeldt bij City OnLine kan een eigen huis bouwen in een van de 18 steden die aan het project meedoen. Aan de hand van leeftijd, geslacht, een aantal voorkeuren voor onderwerpen in het nieuws en hobby's stelt de bewoner een profiel samen. (Een brede belangstelling levert al snel het predikaat 'nieuwsfanaat' of het lelijke 'hobby's binnen fanaat' op.)

Er kan uit verschillende prefab-woningen gekozen worden, van boomhut tot grachtenpand. Opvallend populair is de gekantelde kubuswoning. Van binnen zien bijna alle huizen er hetzelfde uit. Te zien is het profiel en de aanklikbare huisjes van eventuele vrienden in City OnLine. Een enkeling vertelt iets persoonlijks of heeft een foto opgehangen in zijn huis.

Met een paar muisklikken kan een 'straat' gebouwd worden met de huizen van bijvoorbeeld alle vrouwen onder de 25 of met alle bewoners die ook van lezen houden. Interessante ontmoetingen levert de match die de computer maakt zelden op omdat de voorkeuren die je kunt opgeven heel algemeen zijn.

City OnLine lijkt vlees noch vis. Het lokale nieuws en uitgaansinformatie is ook elders op het Net te vinden en specifieke informatie voor goedvertegenwoordigde groepen op Internet, bijvoorbeeld informatici en homoseksuelen, ontbreekt. Bij het verlaten van City OnLine wordt overigens meteen de browser afgesloten, alsof verder surfen ongewenst is.

De Digitale Stad, Geocities en Firefly kennen een thematische indeling die het zoeken naar informatie en gelijkgestemden gemakkelijk maakt. Op het Net maakt het niet zoveel uit of iemand nu in Rotterdam of in Seattle woont, belangrijker zijn gemeenschappelijke interesses.

Firefly matcht veel nauwkeuriger dan City OnLine. Bij City OnLine kun je alleen globale muziek- en filmvoorkeuren aangeven. Firefly zoekt op verzoek op wie er nog meer van de pianist Glenn Gould en de vroege films van de regisseur Stephen Frears houdt.

De Digitale Stad en Geocities zijn opgedeeld in pleinen resp. wijken over bijvoorbeeld informatietechnologie, homoseksualiteit, film, beeldende kunst. Bij beide onlinediensten krijgen bewoners een gratis e-mail adres en de ruimte om een homepage (huis) te bouwen.

De chatroom van City OnLine wordt meestal door acht tot tien bewoners bevolkt. Gesprekken worden vaak onderbroken omdat de techniek het laat afweten. City OnLine-inwoner Anneke de Vries (54), werkzaam bij de computervereniging van de Rabobank Organisatie, is desondanks tevreden over deze mogelijkheid mensen te ontmoeten. “Ik heb meteen leuke contacten gekregen. Zo kreeg ik hulp van de meer ervaren bewoners en tips. Een van de chatters kwam op mijn verjaardag voor DJ spelen.”

(City OnLine: www.city.nl; De Digitale Stad: www.dds.nl; Firefly: www.firefly.com; Geocities: www.geocities.com)